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Armes de la Première Guerre mondiale sur le front occidental WW1

Armes de la Première Guerre mondiale sur le front occidental WW1



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Révolution sur le front occidental

Le front occidental a longtemps été synonyme de futilité et d'impasse. Pourtant, soutient Nick Lloyd, les grandes batailles de 1914-18 ont déclenché une période d'énormes innovations - une période qui a finalement inauguré une nouvelle ère de guerre.

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Publié : 11 mars 2021 à 15h52

Le front occidental occupe une place fixe et immuable dans notre mémoire de la Première Guerre mondiale. C'est synonyme de tranchées et de combats sanglants et futiles, lieu de barbelés et de gaz toxiques, de batteries d'artillerie et de mitrailleuses en masse, de boue et de sang. C'est là que les armées d'Allemagne et de France, du Royaume-Uni et d'Amérique (aux côtés d'une multitude de puissances mineures et de possessions coloniales) ont placé la majeure partie de leur force militaire et où elles ont subi la majorité de leurs pertes. Cette arène de combat a laissé un héritage de commémoration et de souvenir qui continue d'influencer nos attitudes face à la guerre à ce jour.

Que le front occidental ait été le théâtre le plus important de la Première Guerre mondiale ne fait certainement aucun doute. La victoire alliée en France et en Belgique a assuré que l'Allemagne ne pouvait pas gagner la guerre (malgré la défaite de la Russie sur le front oriental et de la Serbie dans les Balkans) et que les Britanniques, les Français et les Américains continueraient à façonner le règlement d'après-guerre à Versailles.

Mais quoi est La réputation d'impasse et de futilité du front occidental est sujette à débat. Je dirais que, loin d'être une arène éculée et immuable dépourvue de stratégie ou d'innovation, les batailles livrées en France et en Belgique ont connu un degré étonnant de changement et de développement – ​​tant du côté allemand que du côté allié. Le front occidental était un chaudron de guerre dans lequel la guerre moderne a été forgée.

Aller au sol

Le problème central sur le front occidental entre 1914 et 1918 était le rapport entre la puissance de feu et l'espace. Les armées de 1914 possédaient des armes d'une puissance énorme : artillerie à tir rapide, fusils modernes à chargeur et mitrailleuses, mais seulement une capacité limitée à se déplacer rapidement lorsqu'elles quittaient leurs têtes de ligne. Bien que la manœuvre soit possible, une fois que les armées ont été engagées dans le combat, l'infanterie est rapidement allée au sol et a commencé à creuser des tranchées ou des foxholes pour échapper à la zone meurtrière balayée par le feu entre les deux forces. Cela a créé un problème majeur pour les commandants qui devaient passer à l'offensive pour gagner la guerre.

À la fin de 1914, les commandants des deux camps étaient convaincus que la guerre des tranchées pouvait être secouée, mais ils sous-estimaient exactement ce qu'il faudrait pour y parvenir. L'armée française a attaqué tout au long de l'hiver 1914 et du printemps 1915, poussant en avant dans une vaine tentative de briser la ligne allemande en deux.

C'est en Champagne (nord-est de la France) que s'élaborent les méthodes tactiques de base des trois prochaines années. L'infanterie attaquante tenterait d'abord de se rapprocher des positions ennemies en creusant des sèves avant qu'un furieux bombardement d'artillerie ne soit tiré. Le bombardement préliminaire augmenterait dans ce que les Allemands appelaient trommelfeuer (« tir de tambour ») avant que l'infanterie n'aille « au-dessus ». Mais trop souvent l'artillerie ne faisait pas son travail, soit parce qu'elle n'était pas assez lourde (manque d'obusiers combiné au fait que les obus explosifs n'étaient toujours pas disponibles en grand nombre), soit parce qu'elle était imprécise, laissant l'infanterie exposés à une grêle de tirs de fusils et de mitrailleuses une fois qu'ils ont quitté leurs tranchées.

Certains espéraient éviter ce problème en utilisant de nouvelles armes (l'armée allemande a déployé des gaz toxiques à Langemarck près d'Ypres en avril 1915), ou en évitant complètement le front occidental (comme la tentative de sortir l'empire ottoman de la guerre à Gallipoli) .

L'armée française avait peu d'options non plus, alors mise sur la concentration de ses forces aux points cruciaux et le raffinement de ses méthodes d'attaque. Cela faillit réussir à la crête de Vimy le 9 mai 1915, lorsque les dernières techniques d'enregistrement de l'artillerie, les « barrages rampants » et les tactiques d'infanterie basées sur l'infiltration, brisèrent la ligne et permirent aux troupes d'assaut françaises de s'emparer de leurs objectifs. Mais l'effraction n'a pas pu être exploitée et les réserves ont mis trop de temps à monter au front, permettant aux réserves allemandes de sceller la pénétration et de la pulvériser à coups d'obus.

Un cauchemar de barbelés

Dès que les Alliés ont développé de nouvelles méthodes d'attaque, les défenseurs ont travaillé sur des contre-mesures. « La principale caractéristique des attaques françaises était une préparation d'artillerie irrésistible, défiant toute description, dirigée contre cette partie de la ligne qu'ils avaient l'intention de briser », note un rapport allemand de 1915. Parce que le feu de l'artillerie française devenait si intense, les positions avancées allemandes furent bientôt réduits à « un peu plus qu'un amas de ruines ». Il fallait donc « non pas une ou même plusieurs lignes de défense fixes, mais une zone fortifiée qui permette une certaine liberté d'action, afin de tirer le meilleur parti de tous les avantages offerts par la configuration du terrain, et tous les inconvénients pourraient être surmontés dans la mesure du possible ». Le front ouest devenait maintenant plus épais et plus profond – un cauchemar de sacs de sable, de barbelés et de fortifications.

À la fin de 1915, les commandants français comprennent parfaitement les dilemmes auxquels ils sont confrontés et la difficulté de réaliser la grande percée qui rétablira la guerre de mouvement. Le général Philippe Pétain, futur commandant en chef, notait (en novembre 1915) comment les opérations actuelles avaient « démontré la difficulté, sinon l'impossibilité, dans notre état actuel d'armement, notre mode de préparation et de forces opposées, de prendre successivement positions ennemies en une seule vague ». La seule chose à faire était de mener une série d'attaques séparées impliquant « une utilisation considérable de la main-d'œuvre » et une « dépense sans précédent de munitions » pour ronger progressivement les lignes ennemies. Il combattrait le feu par le feu et opérait d'une manière avouée attritionnelle, se passant de l'idée d'une percée.

Ces dilemmes se sont poursuivis en 1916 - une année définie par les batailles jumelles de Verdun et de la Somme, qui sont devenues le symbole de la guerre des tranchées dans toute son horreur. Les massacres de masse se sont concentrés sur une petite zone du front avec des tirs d'artillerie si intenses que ces champs de bataille ont été réduits à un paysage lunaire de tranchées remplies de boue.

L'attaque allemande de Verdun en février 1916 fut probablement la première bataille moderne au monde, au cours de laquelle des avions allemands (notamment le Fokker Eindecker) a pris le contrôle de l'air avant l'attaque. Les troupes allemandes ont avancé (portant maintenant des casques d'acier nouvellement sortis) après le bombardement le plus meurtrier jamais vu, avec l'intention d'occuper le terrain qui avait été rasé par les tirs d'obus. Bien que la ligne française s'effondre, des réserves affluent dans le secteur et un équilibre sanglant s'ensuit.

Diverses tentatives ont été faites pour sortir de l'impasse en 1916. L'Allemagne a utilisé du phosgène (pouvant pénétrer dans les masques à gaz français), a envoyé des équipes de lance-flammes et a même déployé ses obusiers super lourds de 420 mm "Big Bertha" - le tout dans le but de paralyser l'armée française. Les Français ont répondu à la fois au sol et dans les airs. Au début de l'été, ils avaient arraché le contrôle de l'air à l'Allemagne avec une nouvelle génération d'avions, dont le monoplan Morane-Saulnier et le Nieuport XI Bébé, qui ont été regroupés en escadrons de chasse spéciaux et chargés de monter des patrouilles offensives.

Les Français bénéficiaient également d'une mobilisation industrielle rapide et pouvaient désormais tirer des centaines de milliers d'obus chaque jour. Le 24 octobre, ils reprennent le fort de Douaumont (qui était tombé en février) après avoir tiré un demi-million d'obus et coordonné leur infanterie avec l'appui aérien dans une impressionnante attaque coup sur coup.

Un manque de "chance"

Les Britanniques sont également passés par le même processus d'essais et d'erreurs que les Français avaient subi. Malgré quelques résultats prometteurs lors des batailles de 1915, à Neuve Chapelle et à Loos, l'attaque de la Somme en juillet 1916 fut la première fois que les Britanniques lancèrent une offensive à grande échelle – tentant de briser la ligne d'une manière que la plupart des commandants français avait déjà abandonné. Mais faute de compétence ou de technologie (les canons britanniques étaient souvent imprécis, les obus étaient en proie à une fabrication de mauvaise qualité et il n'y avait pas assez d'explosifs puissants), le résultat fut le pire jour de l'histoire de l'armée britannique (1er juillet 1916). Bataillon après bataillon attaquèrent les tranchées allemandes, mais trouvèrent les défenses intactes, les fils non coupés et les défenseurs battus, mais toujours pleins de combat.

Un observateur français a regretté que les causes de l'échec étaient « une mauvaise préparation de l'artillerie » et la « négligence de nettoyer les tranchées ennemies après les premières vagues d'assaut » avait avancé. « Les Britanniques, a-t-il conclu, n'ont pas encore le truc. »

Il a fallu des mois avant que les Britanniques obtiennent le « chic ». Les combats sur la Somme se sont poursuivis tout l'été et l'automne, et bien que les performances britanniques se soient améliorées (notamment dans leur utilisation de l'artillerie), c'est l'arrivée des chars en septembre qui semblait offrir une nouvelle façon de briser l'emprise de la guerre des tranchées. Ces véhicules blindés étaient lents et vulnérables aux canons de campagne, mais ils ont eu un impact immédiat, aidant les divisions britanniques à avancer et présentant aux défenseurs un autre problème important.

Ce mois-là, l'un des plus hauts commandants d'Allemagne, le prince héritier Rupprecht, a noté que l'armée était épuisée par "des combats prolongés et épuisants". L'Allemagne était auparavant "inférieure à celle de l'ennemi en termes de taille" mais "de loin supérieure en termes de qualité". Mais cela avait maintenant changé, en raison du grand nombre de victimes qui avaient vidé ses armées et lui laissait un problème croissant de moral bas et de défaitisme.

Désormais condamné à la défensive, il ne semblait guère y avoir d'autre issue que d'espérer qu'une autre arme miracle, la guerre sous-marine sans restriction (qui commença le 1er février 1917), étranglerait d'une manière ou d'une autre les Alliés avant qu'elle ne succombe.

En 1917, les Allemands trouvaient de plus en plus difficile la défense sur le front ouest. Bien que l'année ait bien commencé avec l'échec de l'offensive de Nivelle en avril (au cours de laquelle une série d'attaques françaises trop ambitieuses sur un mauvais terrain a échoué), la disparité croissante entre les armées alliées inondées de canons, d'obus et de chars, et une armée allemande de plus en plus élimée, était une dure.

L'Allemagne a continuellement amélioré ses tactiques défensives, élargissant encore la "zone" défensive et aspirant les Britanniques et les Français, avant de les frapper avec des contre-attaques par l'arrière. Mais le coût de cette opération augmentait. L'équipe de commandement allemande de Paul von Hindenburg et d'Erich Ludendorff a reconnu qu'une refonte radicale de l'industrie était nécessaire s'ils voulaient se procurer les armes dont ils avaient besoin. « Les gens – ainsi que les chevaux – doivent de plus en plus être remplacés par des machines. »

Malgré l'épuisement croissant et la diminution des ressources humaines, les Alliés ont continué à perfectionner leurs tactiques offensives tout au long de 1917. À l'été, la combinaison d'artillerie lourde, de formations d'infanterie intelligentes et flexibles, de nouveaux chars et de la présence d'avions (fournissant la reconnaissance et le repérage, et bombardant et mitraillant occasionnellement des cibles au sol), a permis aux Alliés de pénétrer dans toutes les positions allemandes qu'ils voulaient attaquer, d'infliger des pertes dommageables à leurs adversaires et de conserver leurs gains.

L'attaque française de La Malmaison en octobre 1917 est typique de cette nouvelle approche. Forteresse abandonnée située sur la crête du Chemin des Dames, Malmaison a été prise après un bombardement de six jours qui comprenait l'utilisation d'« obus spéciaux » (phosgène et phosphore) tiré contre des batteries de canons allemandes, les saturant de poison.

Bien que le terrain soit difficile, un paysage lunaire à l'envers, l'infanterie a pris ses objectifs à temps. « C'est affreux », se souvient un vétéran. « Tout est dévasté, nous trébuchons dans d'énormes cratères, des cadavres allemands partout, mis en pièces, d'autres par le gaz, mourants. C'est affreux, mais superbe. »

Le dernier lancer de dés

Tout a bouclé la boucle pour la dernière année, 1918. La Russie étant vaincue, le commandement suprême allemand a décidé de tout miser sur une attaque décisive à l'ouest. C'était le dernier coup de dés. Massant 77 divisions le long du secteur d'attaque, soutenu par 6 400 canons, Ludendorff pariait sur la rupture du front, séparant les Britanniques des Français, remontant la ligne, puis obligeant les Alliés à demander la paix.

C'était un plan audacieux et époustouflant. Tout ce qui avait été appris de quatre années de guerre serait mis en œuvre. Un bombardement de cinq heures, explosif et gazeux, neutraliserait les positions ennemies, interférerait avec leur artillerie, et désorienterait tellement les défenseurs qu'ils ne pourraient pas résister correctement. Les divisions allemandes sont passées par un processus incessant d'entraînement et de préparation à l'assaut. Des stormtroopers d'élite mèneraient l'attaque, contournant les centres de résistance pour semer le chaos à l'arrière de l'ennemi.

L'ouverture de l'offensive allemande du printemps le 21 mars 1918 a inauguré une série de batailles massives qui ne cesseront qu'avec l'armistice de novembre 1918. Les trois armées allemandes attaquantes ont percé les lignes alliées étirées sur la Somme, menaçant de séparer les Britanniques et les Français armées, et infligeant des pertes terribles. Peut-être jusqu'à 21 000 soldats britanniques ont été faits prisonniers le 21 mars, et avec les Alliés dans le désarroi, le moment de la victoire allemande semblait proche.

Face à ce qui semblait être une défaite imminente, les Britanniques et les Français ont convenu de nommer le général Ferdinand Foch commandant suprême afin de coordonner leurs efforts pour défendre Amiens, où leurs deux armées se sont jointes.

L'armée allemande avait maîtrisé les techniques nécessaires pour percer un réseau de tranchées, combinant artillerie, infanterie et puissance aérienne, avec un effet impressionnant, mais ils manquaient de soutien logistique pour soutenir une si grande offensive au cours des jours suivants, et avaient peu de moyens de déplacer leurs troupes autour du champ de bataille rapidement. Le résultat fut des gains initiaux impressionnants (comme en témoignent les attaques du 9 avril, du 27 mai et du 9 juin 1918) qui se sont avérés plus difficiles à reproduire à mesure que les réserves alliées arrivaient, ce qu'elles faisaient maintenant à grande vitesse. À l'été 1918, les États-Unis (qui étaient entrés en guerre en avril 1917) étaient enfin en mesure de déployer une main-d'œuvre importante sur le front occidental, renversant ainsi le cours de la guerre.

Tous les éléments de la guerre interarmes qui définiraient le XXe siècle – infanterie, artillerie, blindés et puissance aérienne – étaient réunis à l'été 1918. La contre-attaque franco-américaine sur la Marne le 18 juillet arracha l'initiative. de l'armée allemande et inaugure la phase finale de la guerre. Désormais, les horreurs de la guerre des tranchées avaient été bannies alors qu'un nouveau type de combat faisait son apparition : plus mobile et plus décisif.

Utilisant une attaque surprise de chars - menée par le nouveau Renault FT-17, le premier char moderne avec une tourelle tournante - les divisions françaises et américaines se sont lancées contre les lignes allemandes et ont fait 20 000 prisonniers en quelques heures. Par la suite, un rapport allemand nota tristement : « Les chars, employés en nombre jamais connu auparavant et bien mieux développés techniquement, roulaient devant l'infanterie en longues lignes connectées. Notre défense n'était pas adaptée à cet emploi de masse sur un large front et n'était efficace que par endroits. Les événements du 18 juillet ont été « un tournant dans l'histoire de la guerre mondiale ».

Au cours des trois mois suivants, les armées alliées ont monté une avance finale qui a mené l'armée allemande à la défaite. La victoire avait été le résultat de l'une des transformations technologiques et tactiques les plus impressionnantes et les plus conséquentes de l'histoire de la guerre.

La chair humaine avait été remplacée par la technologie et l'industrie. Une naissance violente et sanglante d'une nouvelle ère de la guerre avait eu lieu à des mondes loin du champ de bataille bidimensionnel de 1914. Le front occidental mérite d'être rappelé non pas comme une arène immuable de futilité, mais comme un moment radical de l'histoire.

Nick Lloyd est lecteur d'histoire militaire et impériale au King's College de Londres. Son dernier livre, Le front occidental : une histoire de la Première Guerre mondiale, est publié par Penguin Books en mars


L'artillerie a littéralement façonné le champ de bataille de la Première Guerre mondiale. Sa taille allait du canon de campagne français de 75 mm au massif Big Bertha de 420 mm et au Paris Gun de 210 mm.


Char Mark V-star de la Première Guerre mondiale

Liens connexes

La combinaison de tactiques de guerre du XIXe siècle, telles que l'adhésion aux principes napoléoniens, qui se concentraient sur la destruction de l'ennemi malgré d'énormes pertes, et la nouvelle technologie du XXe siècle, a été l'une des principales raisons du nombre de victimes de la Première Guerre mondiale. Cependant, à la fin de la guerre, les deux parties utilisaient des armes, des technologies et des tactiques dans une tentative qui pourrait être utilisée pour réduire le nombre de vies en danger.

Les canons ont été remplacés par des mitrailleuses, qui étaient parfois utilisées comme tirs indirects, une tactique utilisée pour déterminer l'emplacement d'un ennemi. Des hommes les emmenaient dans des missions de contre-batterie pour repérer l'ennemi. Des chars et des voitures blindées étaient utilisés pour protéger les soldats lorsqu'ils traversaient un terrain accidenté et dangereux. Des avions et des sous-marins ont été utilisés pour la première fois, dans un premier temps pour localiser l'ennemi. Des téléphones de campagne et du matériel de sonorisation ont également été utilisés pour trouver l'emplacement de l'ennemi. Pourtant, certaines nouvelles armes et technologies utilisées, telles que la guerre chimique, les lance-flammes et les sous-marins, ont provoqué une grande peur et un chaos pendant la Première Guerre mondiale.

Guerre de tranchées

Même avec toutes les nouvelles technologies introduites, une grande partie de la Première Guerre mondiale s'est déroulée dans des tranchées, en particulier sur le front occidental. Cela signifiait d'énormes pertes et certaines des batailles les plus meurtrières de l'histoire, notamment Gallipoli, la Marne, Verdun et la Somme. En fait, la situation sur le front occidental pendant la Première Guerre mondiale était la raison pour laquelle le terme guerre de tranchées est devenu synonyme d'attrition, de conflit futile et d'impasse.

Parce qu'une grande partie de la guerre s'est déroulée dans des tranchées, les chemins de fer de tranchées sont apparus comme un moyen d'apporter de la nourriture, de l'eau et des munitions à tous les soldats. Cela s'est avéré nécessaire car les voies ferrées principales étaient trop lentes et les routes étaient soit détruites, soit en mauvais état. De plus, tout type d'emplacement fixe pour le ravitaillement était une cible pour l'ennemi.

Guerre des tranchées : une vidéo


Les avions et les chars font leurs débuts

Les chars font leur première apparition à la bataille de la Somme. Le premier char utilisé était surnommé « Little Willie » et transportait jusqu'à trois membres d'équipage. Le petit Willie ne roulait que trois mph et ne pouvait pas se déplacer à travers les tranchées. Ces chars ont été conçus pour être utilisés sur le front occidental en raison des conditions difficiles du terrain. Un char plus moderne a été développé à la fin de la guerre, pouvant accueillir jusqu'à dix hommes et atteindre quatre mph. Pourtant, la plupart des hommes pouvaient courir, même marcher plus vite et trouvaient les chars peu fiables en raison de pannes de moteur et de cibles fréquemment manquées. Les réservoirs étaient également inconfortables en raison des fumées du moteur ainsi que de la chaleur et du bruit extrêmes.

Les avions ont également fait leurs débuts pendant la Première Guerre mondiale. En fait, pendant la Première Guerre mondiale, le mot dogfight a été utilisé pour la première fois pour décrire une bataille entre deux avions opposés. Cependant, les avions ont d'abord été utilisés pour espionner et livrer des bombes. Plus tard dans la guerre, des avions de chasse ont été introduits. Ils étaient armés de mitrailleuses, de bombes, voire de canons.

Les mitrailleuses ont été utilisées avec succès dans les guerres qui ont précédé la Première Guerre mondiale, telles que la Seconde Guerre des Boers et la guerre russo-japonaise. Les mitrailleuses disponibles au début de la Première Guerre mondiale avaient besoin de quatre à six hommes pour les faire fonctionner. Les canons devaient également être positionnés sur un service plat. Ce type de mitrailleuse avait la puissance de feu d'une centaine d'autres canons. De gros canons de campagne ont également été utilisés. Ils avaient une plus grande portée, mais avaient besoin d'une douzaine d'hommes pour les faire fonctionner.

Même si les États-Unis ont été les premiers à utiliser des canons ferroviaires pendant la guerre de Sécession, l'Allemagne a été la première à les utiliser pendant la Première Guerre mondiale. Ces canons étaient montés et utilisés à partir d'un wagon de chemin de fer qui avait été conçu sur mesure pour le canon.

Présentation des lance-flammes et des sous-marins

Le lance-flammes était une autre arme utilisée pour la première fois pendant la Première Guerre mondiale. Les Allemands l'ont introduit, mais il a ensuite été utilisé par d'autres forces. Le poids élevé du lance-flammes faisait des opérateurs de l'arme des cibles faciles. Cependant, les lance-flammes étaient efficaces, causant de nombreux ravages sur le champ de bataille.

Bien qu'ils aient été expérimentés auparavant, les sous-marins ont été largement utilisés pour la première fois pendant la Première Guerre mondiale. L'Allemagne a commencé à les utiliser après le début de la guerre, d'abord pour intercepter les fournitures en route vers les îles britanniques. Les Allemands ont eu tellement de succès avec les sous-marins que les autres parties ont développé et utilisé plusieurs armes en réponse, notamment des dirigeables, des sous-marins d'attaque, des armes anti-sous-marines telles que des missiles ou des bombes, et des hydrophones, un microphone utilisé pour enregistrer et écouter les sons sous-marins. .

Guerre chimique

L'Allemagne a utilisé pour la première fois des gaz toxiques comme arme lors de la bataille de Bolimov en janvier 1915. À la fin de la guerre, les deux parties l'avaient utilisé. En fait, pendant la Première Guerre mondiale, environ 1,3 million de personnes sont mortes à cause de l'utilisation d'armes chimiques. Lors de la bataille d'Ypres, également en 1915, les Allemands ont utilisé pour la première fois du chlore gazeux. Le chlore gazeux a provoqué une suffocation après que la victime a ressenti des douleurs thoraciques et des brûlures dans la gorge. Cependant, le chlore gazeux s'est avéré délicat à utiliser. Le vent devait se diriger vers l'ennemi.

Le gaz moutarde s'est avéré plus efficace. Il pouvait être tiré dans les tranchées via des obus. Il était plus difficile à retracer car il était incolore et a pris des heures avant que la victime puisse ressentir les effets, notamment des saignements internes, des vomissements et des cloques sur la peau. Le gaz moutarde était mortel, mais la mort pouvait prendre jusqu'à cinq semaines. L'utilisation de ces armes chimiques a violé la Déclaration de La Haye de 1899 concernant les gaz asphyxiants et la Convention de La Haye de 1907 sur la guerre terrestre, toutes deux interdisant strictement l'utilisation de la guerre chimique.

Même si de nouvelles armes et technologies étaient disponibles pour la Première Guerre mondiale, une courbe d'apprentissage était nécessaire pour les développer et les utiliser correctement et efficacement. Cette courbe d'apprentissage ainsi que l'utilisation stratégique des principes napoléoniens ont causé bon nombre des batailles les plus meurtrières de l'histoire.


Fusils d'infanterie

Bien que peut-être pas la forme d'arme la plus meurtrière pendant la Première Guerre mondiale, les fusils étaient certainement la plus courante et la plus répandue à l'époque. La majeure partie de toutes les forces militaires impliquées dans le conflit se composait d'unités d'infanterie, et la majorité d'entre elles portaient une sorte de fusil.

Dans le cas des Britanniques, il s'agissait de la Lee-Enfield, l'une des armes à feu les plus produites en série de l'histoire. Plus de 17 millions ont été construits au fil des ans, et ils étaient extrêmement répandus dans leur utilisation au cours de la première moitié du 20e siècle.

Apparu à la fin des années 1800, le design a été amélioré au fil des ans, devenant l'un des pistolets à verrou les plus rapides disponibles à l'époque. Il y a même des récits de soldats allemands croyant qu'ils étaient sous le feu d'une mitrailleuse lourde, alors qu'en réalité ils faisaient face à un petit escadron de carabiniers bien entraînés transportant des Lee-Enfield.

De l'autre côté du conflit, l'Allemagne armait ses hommes du Gewehr 98, un fusil à verrou encore plus produit en série que le Lee-Enfield. En fait, plus de 20 millions ont été créés depuis que cette arme a été construite pour la première fois en 1895.

Bien qu'efficaces, précis et généralement fiables, ces canons n'étaient pas sans inconvénients. Leur cadence de tir était plus lente que celle de leurs ennemis et leur construction coûtait plus cher. Malgré ces facteurs négatifs, ils restent cependant l'une des armes les plus déterminantes et les plus meurtrières de la Première Guerre mondiale.


Première Guerre mondiale - Le front occidental

L'engagement d'ouverture sur le front occidental fut la bataille de Mons le 23 août 1914. Cependant, après les premières batailles de mouvement, le front occidental stagna dans la guerre des tranchées.

En 1915, des efforts ont été faits pour sortir de l'impasse avec de coûteuses offensives alliées à Neuve Chapelle et plus tard en septembre à la bataille de Loos. Cependant le système défensif allemand, protégé par des mitrailleuses et des barbelés, était trop fort.

Autour d'Ypres (prononcé « Wipers » par les soldats britanniques), la nappe phréatique était trop élevée pour creuser des tranchées. Au lieu de cela, les défenses ont été construites à l'aide de sacs de sable et de bois (appelés « breastworks ») et ont été fortement protégées par des barbelés, la caractéristique déterminante du front occidental. Les conditions gorgées d'eau ont conduit de nombreux soldats à développer un pied de tranchée, une infection fongique des pieds.

Les animaux ont joué un rôle important sur le front occidental pendant la Première Guerre mondiale. Les chiens étaient utilisés pour envoyer rapidement des messages d'une base à l'autre sur la ligne de front, tout comme les pigeons voyageurs. Environ 20 000 chiens et plus de 100 000 pigeons ont servi dans les forces britanniques pendant la Grande Guerre.

Sur le front occidental, les oiseaux étaient gardés dans des pigeonniers mobiles. Ces lofts étaient soit tirés par des chevaux, soit montés sur des camions (ou même sur des bus londoniens) et maintenus derrière la ligne de front. En cas de besoin, les pigeons étaient emmenés des pigeonniers aux tranchées dans des paniers en osier. Leur instinct de retour signifiait qu'ils pouvaient retourner dans leur loft même s'il avait été déplacé.

Ces oiseaux courageux devaient non seulement faire face aux tirs ennemis, mais aussi aux faucons entraînés qui étaient employés pour abattre les pigeons. Cependant, malgré ces dangers, le taux de réussite des envois par pigeon était d'environ 95%.

Il devenait évident que l'impasse de la guerre des tranchées exigerait quelque chose de radical pour la briser. L'armée britannique a commencé à examiner une nouvelle arme secrète développée à partir de tracteurs agricoles. Ces véhicules top secrets portaient le nom de code « tanks » et le Tank Corps a été formé.


Officiers du corps de chars, 1918

1916 voit une nouvelle offensive majeure, la bataille de la Somme, menée avec de nouvelles armes. Les avions étaient devenus une force avec laquelle il fallait compter et les combats aériens étaient courants alors que les deux parties se battaient pour la suprématie aérienne. Au sol, des chars sont utilisés pour la première fois en septembre 1916.

L'année suivante 1917 est également dominée par la guerre des tranchées alors que les Alliés tentent de sortir de l'impasse, avec des combats à Arras, Ypres (Passchendaele) et à Cambrai, où le Tank Corps s'est fait un nom. Ce n'est qu'en 1918 que le mouvement est revenu sur le champ de bataille.

Au printemps, les Allemands ont lancé une offensive tous azimuts avant que les Américains ne puissent arriver en grand nombre. Plus tard cette année-là, les Alliés les repoussèrent en utilisant la puissance aérienne, l'artillerie et les chars coordonnés.


La vie dans les tranchées de la Première Guerre mondiale

Lorsque le général de l'armée de l'Union, William Tecumseh Sherman, a déclaré que la guerre était l'enfer, il faisait référence à la guerre en général, mais il aurait pu décrire la guerre des tranchées, une tactique militaire qui remonte à la guerre civile. Les tranchées&# x2014de longs fossés profonds creusés comme défenses de protection&# x2014sont le plus souvent associés à la Première Guerre mondiale, et les résultats de la guerre des tranchées dans ce conflit étaient en effet infernale.

Les tranchées étaient courantes sur tout le front occidental.
La guerre de tranchées pendant la Première Guerre mondiale était principalement utilisée sur le front occidental, une région du nord de la France et de la Belgique qui a vu des combats entre les troupes allemandes et les forces alliées de France, de Grande-Bretagne et, plus tard, des États-Unis.

Bien que les tranchées ne soient pas une nouveauté à combattre : avant l'avènement des armes à feu et de l'artillerie, elles étaient utilisées comme défenses contre les attaques, comme les douves entourant les châteaux. Mais ils sont devenus un élément fondamental de la stratégie avec l'afflux d'armes de guerre modernes.

Des tranchées longues et étroites creusées dans le sol au front, généralement par les soldats d'infanterie qui les occupaient pendant des semaines, étaient conçues pour protéger les troupes de la Première Guerre mondiale des tirs de mitrailleuses et des attaques d'artillerie aériennes.

Comme la « Grande Guerre » a également vu l'utilisation généralisée de la guerre chimique et des gaz toxiques, les tranchées étaient censées offrir un certain degré de protection contre l'exposition. (Alors qu'une exposition importante à des produits chimiques militarisés tels que le gaz moutarde entraînerait une mort presque certaine, de nombreux gaz utilisés pendant la Première Guerre mondiale étaient encore relativement faibles.)

Ainsi, les tranchées peuvent avoir offert une certaine protection en laissant aux soldats plus de temps pour prendre d'autres mesures défensives, comme mettre des masques à gaz.

La bataille de la Somme vue des tranchées. (Crédit : Photo12/UIG via Getty Images)

La guerre des tranchées a causé un nombre énorme de victimes.
Au moins au début de la Première Guerre mondiale, les forces ont monté des attaques depuis les tranchées, avec des baïonnettes fixées à leurs fusils, en grimpant sur le bord supérieur dans ce qui était connu sous le nom de &# x201Cno man&# x2019s land,&# x201D la zone entre les forces opposées, généralement en une seule ligne droite et sous un barrage de tirs.

Comme il fallait s'y attendre, cette approche était rarement efficace et faisait souvent des victimes massives.

Plus tard dans la guerre, les forces ont commencé à monter des attaques à partir des tranchées la nuit, généralement avec le soutien de tirs d'artillerie de couverture. Les Allemands sont rapidement devenus connus pour organiser efficacement des incursions nocturnes derrière les lignes ennemies, en envoyant des soldats hautement entraînés pour attaquer les tranchées des forces opposées à ce qu'ils considéraient comme des points faibles.

En cas de succès, ces soldats franchiraient les lignes ennemies et feraient des cercles pour attaquer leurs adversaires par l'arrière, tandis que leurs camarades monteraient une offensive traditionnelle à l'avant.

La brutalité de la guerre des tranchées est peut-être mieux caractérisée par la bataille de la Somme de 1916 en France. Les troupes britanniques ont subi 60 000 pertes le seul premier jour des combats

Soldats allemands morts dans une tranchée après la bataille de Cambrai, 1917. (Crédit : Hulton Archive/Getty Images)

La maladie et le « choc de la carapace » sévissaient dans les tranchées.
Avec des soldats combattant à proximité immédiate dans les tranchées, généralement dans des conditions insalubres, les maladies infectieuses telles que la dysenterie, le choléra et la fièvre typhoïde étaient courantes et se sont propagées rapidement.

L'exposition constante à l'humidité a causé le pied de tranchée, une condition douloureuse dans laquelle les tissus morts se sont propagés sur un ou les deux pieds, nécessitant parfois une amputation. La bouche des tranchées, un type d'infection des gencives, était également problématique et on pense qu'elle est associée au stress du bombardement ininterrompu.

Comme ils étaient souvent effectivement piégés dans les tranchées pendant de longues périodes, sous des bombardements presque constants, de nombreux soldats ont souffert de « choc shell », la maladie mentale débilitante connue aujourd'hui sous le nom de syndrome de stress post-traumatique (SSPT).

Il est probable que tous ces facteurs, qui découlent de l'utilisation généralisée de la guerre des tranchées, ont fait de la Première Guerre mondiale le conflit le plus meurtrier de l'histoire mondiale à ce stade. On croit que jusqu'à un sur 10 de toutes les forces combattantes dans le conflit ont été tués.

Ce fut également le premier conflit de l'histoire du monde à faire plus de morts au combat, plutôt qu'à cause de la propagation de maladies au cours des combats.

La guerre des tranchées a également été utilisée pendant la Seconde Guerre mondiale et la guerre de Corée dans une certaine mesure, mais elle n'a pas été utilisée régulièrement pendant les conflits au cours des décennies qui ont suivi.


WWI: Life on the western front

American soldiers of World War I experienced a great deal of hardship while fighting on the western front in France and Belgium.

Since air transportation was still a dream, America’s doughboys traveled on ships to France. These troop ships were often crowded and uncomfortable, with bunks stacked several layers high, and the men and their equipment forced into tiny spaces. The soldiers came up on deck only once or twice a day, usually for exercise or lifeboat drill. Many had never been to sea before, so they became sick from the pitching and rolling of the ship.

Troop ships sailed in convoys, groups of twenty-five or thirty vessels sailing in formation. They were protected by the American navy. The convoys constantly zigzagged across the water, making them difficult targets for German submarines. Athough there were sightings of submarines, only a few American troop ships were sunk during the war.

Almost all Americans arrived at French ports like Saint-Nazaire and Brest. However, the 30th Division, which had a large number of North Carolinians, was sent first to Britain. There the soldiers were given more training before going to France to join with the British army.

Most of the doughboys had time for training. The 81st Division, another unit with many North Carolinians, arrived in France in August 1918 but did not see combat until November. Experienced French and English instructors taught them about trench warfare at schools in the rear. Then the troops were sent to quiet sectors in the front lines to become familiar with conditions there.

No matter how realistic their training was, nothing could have prepared the Americans for the devastation of the western front. Four years of war had left the battlefront so churned up by shells and trenches that it looked like the surface of the moon. Poison gas had killed much of the vegetation. In Flanders, Belgium, where the 30th Division fought, the land was flat and low, and the trenches were often knee deep in water. When it was rainy, a wounded man might drown in the mud.

By 1918, the western front trenches ran in a four-hundred-mile line through France and Belgium from the North Sea to the Alps. Each set of trenches consisted of several lines: a main line and up to four lines behind it. The trenches were usually about four feet wide and about eight feet deep, but in some places they were much shallower. Soldiers reinforced the sides with sandbags, bundles of sticks or logs, or sheet metal.

All trenches were dug in a zigzag pattern. The section facing the enemy line was known as a fire trench. The zigzags, intended to keep shell fragments from spreading very far, were called traverses. All along the line were strong points, sometimes built of concrete, where machine guns were placed.

Short trenches, or saps, extended about thirty feet toward the enemy line. These led to listening posts where sentries could listen for enemy troops sneaking up at night. All across the front, fifty feet of barbed wire entanglements protected the trench. The area between the Allied barbed wire and the enemy’s wire was known as no-man’s-land.

The line trenches were connected by zigzag communication trenches. Every night, small groups made the difficult journey along these trenches to the rear for supplies. The network of trenches could be very confusing, especially in the dark. For this reason, all trenches had names or numbers, and maps showed every intersection, fire trench, dugout, and wire belt.

The Germans had had four years to improve their trenches. By 1918, their line was made up of concrete-reinforced bunkers, often several stories below ground, with electric lights and elaborate barracks. Their positions had been chosen carefully, and they were defended by machine guns, barbed wire, and artillery.

The major problem for soldiers in the trenches was simple survival. Most hardly saw the enemy and spent their days repairing damage from shells or cave-ins, hauling food and water to the front, and carrying wounded men to the rear.

Food often arrived cold, and during artillery bombardments, it might not come for hours or days. Much of the time doughboys lived on the so-called Reserve Ration of hard bread, canned meat (usually corned beef, known to the men as Corned Willy), and instant coffee. The Army also developed an Emergency Ration, with a cake of powdered meat and wheat and one of chocolate. Each cake weighed about an ounce. The meat could be eaten dry, boiled into a gruel, or sliced and fried. The chocolate could be eaten dry or boiled into a hot drink. Both the coffee and the entire Emergency Ration were among the first successful attempts at making instant food.

The two most hideous parts of trench warfare were the rats and the bodies of dead soldiers. Rats were everywhere, spreading disease and feeding on food scraps and bodies. In many sectors of the front, the dead were buried in or near the trenches. Artillery blasts could dig up the bodies, then bury them again.

Every two weeks, usually at night, new units came up to the front lines through the communication trenches. They relieved those who had served on the line. The unit being relieved then had a week or two of rest in the rear. Usually, this “rest” involved a lot of labor.

The troops welcomed rest periods, even though they were never very far from the front lines. Rest camps were usually set up in deserted villages where doughboys used old stone barns or houses for shelter. Soldiers found the few villagers they did meet to be solid people who still supported the war even after they had lost nearly everything. The villagers and the Americans became friends. Also in the rear, the American Red Cross, the Knights of Columbus, the YMCA, and other organizations provided many of the little comforts that made life on the front easier.

The most important things the doughboy brought with him, more important than his training and his weapons, were his youth and confidence. The Americans were not as experienced as the Germans, but they made up for any lack with energy and enthusiasm. More than that, the time they spent in the trenches convinced them that the only way to win the war was to break out of the trenches and force the Germans into the open country beyond. There, the Germans could be defeated by superior American weapons and the strength of the young, confident doughboys.


Killed, wounded, and missing

The casualties suffered by the participants in World War I dwarfed those of previous wars: some 8,500,000 soldiers died as a result of wounds and/or disease. The greatest number of casualties and wounds were inflicted by artillery, followed by small arms, and then by poison gas. The bayonet, which was relied on by the prewar French Army as the decisive weapon, actually produced few casualties. War was increasingly mechanized from 1914 and produced casualties even when nothing important was happening. On even a quiet day on the Western Front, many hundreds of Allied and German soldiers died. The heaviest loss of life for a single day occurred on July 1, 1916, during the Battle of the Somme, when the British Army suffered 57,470 casualties.

Sir Winston Churchill once described the battles of the Somme and Verdun, which were typical of trench warfare in their futile and indiscriminate slaughter, as being waged between double or triple walls of cannons fed by mountains of shells. In an open space surrounded by masses of these guns large numbers of infantry divisions collided. They fought in this dangerous position until battered into a state of uselessness. Then they were replaced by other divisions. So many men were lost in the process and shattered beyond recognition that there is a French monument at Verdun to the 150,000 unlocated dead who are assumed to be buried in the vicinity.

This kind of war made it difficult to prepare accurate casualty lists. There were revolutions in four of the warring countries in 1918, and the attention of the new governments was shifted away from the grim problem of war losses. A completely accurate table of losses may never be compiled. The best available estimates of World War I military casualties are assembled in Table 4.

Armed forces mobilized and casualties in World War I*
*As reported by the U.S. War Department in February 1924. U.S. casualties as amended by the Statistical Services Center, Office of the Secretary of Defense, Nov. 7, 1957.
pays total mobilized forces killed and died wounded prisoners and missing total casualties percentage of mobilized forces in casualties
Allied and Associated Powers
Russie 12,000,000 1,700,000 4,950,000 2,500,000 9,150,000 76.3
British Empire 8,904,467 908,371 2,090,212 191,652 3,190,235 35.8
La France 8,410,000 1,357,800 4,266,000 537,000 6,160,800 73.3
Italie 5,615,000 650,000 947,000 600,000 2,197,000 39.1
États Unis 4,355,000 116,516 204,002 4,500 323,018 8.1
Japon 800,000 300 907 3 1,210 0.2
Roumanie 750,000 335,706 120,000 80,000 535,706 71.4
Serbie 707,343 45,000 133,148 152,958 331,106 46.8
la Belgique 267,000 13,716 44,686 34,659 93,061 34.9
Grèce 230,000 5,000 21,000 1,000 27,000 11.7
le Portugal 100,000 7,222 13,751 12,318 33,291 33.3
Monténégro 50,000 3,000 10,000 7,000 20,000 40.0
le total 42,188,810 5,142,631 12,800,706 4,121,090 22,064,427 52.3
Central Powers
Allemagne 11,000,000 1,773,700 4,216,058 1,152,800 7,142,558 64.9
Autriche-Hongrie 7,800,000 1,200,000 3,620,000 2,200,000 7,020,000 90.0
Turquie 2,850,000 325,000 400,000 250,000 975,000 34.2
Bulgarie 1,200,000 87,500 152,390 27,029 266,919 22.2
le total 22,850,000 3,386,200 8,388,448 3,629,829 15,404,477 67.4
Grand total 65,038,810 8,528,831 21,189,154 7,750,919 37,468,904 57.5

Similar uncertainties exist about the number of civilian deaths attributable to the war. There were no agencies established to keep records of these fatalities, but it is clear that the displacement of peoples through the movement of the war in Europe and in Asia Minor, accompanied as it was in 1918 by the most destructive outbreak of influenza in history, led to the deaths of large numbers. It has been estimated that the number of civilian deaths attributable to the war was higher than the military casualties, or around 13,000,000. These civilian deaths were largely caused by starvation, exposure, disease, military encounters, and massacres.


Aerial Photography

The reason the war in the air developed so fast was the potential it provided for intelligence gathering. If photos could be taken of enemy positions then the information could be gleaned from them about what the enemy was doing and what they had planned. And so, like aerial combat, aerial photography moved forward at an incredible pace.

1917: British tanks captured by the Germans being transported by rail. Bundesarchiv – CC BY-SA 3.0 de

Part of this was down to the innovations of inventors such as John Moore-Brabazon, who led a team creating mounted cameras, new lenses, and better photographic plates for the Royal Flying Corps (RFC). But other innovations were required for this to help. Brabazon’s colleague Victor Laws moved on from invention to training as the first head of the RFC School of Photography, developing a curriculum to cover every aspect of taking good photographs from the air and processing them when time was of the essence.

Systems of interpretation and communication were also created. Technicians learned to interpret what they saw in the photos. They came up with codes for recording and reporting this so that information could be quickly and accurately fed back to the gunners and commanders who would make use of it.

Aerial photograph of a British gas attack in progress between Carnoy and Montauban in June 1916, shortly before the Somme offensive. Montauban, then still in German hands, is at the top left of the picture and Carnoy, behind British lines, is at the bottom right.

All of these developments would feed into the emergence of aerial mapping after the war, leading to surveys of vast swathes of Australia and America, as well as the discovery and exploitation of oil deposits in the Middle East.


Caractéristiques:

  • Length (ft/in) 13 ft 6 in
  • Weight (pounds) 3004 lbs
  • Range (yards) 7000 yards
  • Rate of Fire (RPM) 4 rpm

The standard British Empire howitzer, 182 were available at the outset of the war and 3,177 more were produced over the next four years.

After the Somme, its role was defined as “neutralising guns with gas shell, for bombarding weaker defences, enfilading communications trenches, for barrage work, especially at night, and for wire cutting in such places which the field guns could not reach.” It followed this remit strictly up to the end of the war.


Voir la vidéo: Les Armes De La Première Guerre Mondiale, #1 (Août 2022).