L'histoire

Maladies et pandémies dans la Rome antique


Pendant l'Antiquité, Rome était une métropole internationale, un creuset où s'animaient des gens venus des quatre coins de l'empire. La ville avait d'impressionnantes structures en marbre dominant des bâtiments surpeuplés appelés insulae, et différents dialectes résonnaient dans les rues, bondés de gens d'horizons divers. Les Romains ont compris le lien entre hygiène et santé (le mot « hygiène » vient du grec hygiène ce qui signifie santé) et construit un grand nombre de bains publics dans toute la ville afin de garder la population propre. Néanmoins, les maladies étaient assez répandues dans la Rome antique et de nombreuses personnes souffraient de diverses maladies à travers l'empire. Rome a été frappée par un certain nombre de pandémies qui ont duré des années et ont tué des millions de personnes.

Peste dans une ville antique de Michiel Sweerts (1652)

L'hygiène dans la Rome antique

L'hygiène et la santé vont de pair, et les Romains ont compris l'importance de garder la population propre. Ils ont entretenu des installations de baignade publiques et construit de magnifiques aqueducs et systèmes d'approvisionnement en eau qui acheminaient l'eau de sources et de montagnes lointaines vers les villes et les villages. On peut dire que les anciens Romains étaient plus propres que de nombreux Européens vivant des siècles plus tard.

Par exemple, dans l'Europe du XVIIIe siècle, il y avait une croyance répandue selon laquelle prendre des bains exposait les pores de la peau aux maladies. En conséquence, les rois vivant dans de magnifiques palais se baignaient rarement et utilisaient des parfums à profusion pour couvrir les mauvaises odeurs. La plupart des Européens et même des rois n'avaient pas un accès approprié aux toilettes et utilisaient des pots de chambre qui devaient être vidés à l'extérieur dans les rues. En revanche, les toilettes publiques ou les latrines étaient courantes dans la Rome antique. Les Romains riches avaient même leurs propres bains privés et ils passaient beaucoup de temps libre dans ces bains à converser avec d'autres Romains de la classe supérieure, à se détendre ou même à faire des affaires.

Projections d'hologrammes aux thermes romains, Bath, Angleterre ( Britishfinance/ CC BY-SA 4.0 )

Il faut noter que même si de nombreux plébéiens utilisaient régulièrement les bains publics, les normes de propreté étaient bien inférieures aux normes acceptées aujourd'hui. Par exemple, l'eau chauffée n'était pas désinfectée au chlore comme c'est le cas aujourd'hui et les bactéries se sont multipliées dans les piscines, provoquant souvent des maladies. Pourtant, c'était un meilleur compromis que d'avoir des gens qui ne se baignent jamais. L'absence totale d'hygiène pourrait entraîner des maladies mortelles et générer des virus susceptibles de se propager et de tuer un grand nombre de personnes.

Même s'il y avait des lois qui obligeaient les villes à éliminer les déchets des rues, Rome était loin d'être une ville propre. Par exemple, lors de fortes pluies torrentielles, le système d'égouts pourrait déborder de déchets humains.


Comment la Rome antique a géré une pandémie

Il est compréhensible de se tourner vers les crises du passé pour faire face à une crise du présent. Regarder comment les maladies infectieuses se sont propagées dans le passé peut donner un aperçu du moment présent, par exemple. Et en voyant comment les autres ont fait face à la vie pendant une peste, nous pourrions peut-être nous inspirer de leurs actions. C'est une raison compréhensible de se plonger dans l'histoire.

Un nouvel article d'Edward Watts sur Le magazine Smithsonian remonte à l'époque où la variole ravageait l'Empire romain. Watts écrit qu'elle a commencé en l'an 165 et est généralement connue sous le nom de Peste Antonine. À partir de là, écrit Watts, l'épidémie "a augmenté et décliné pendant une génération, culminant en l'an 189 lorsqu'un témoin a rappelé que 2 000 personnes mouraient par jour dans la ville surpeuplée de Rome".

La peste apparaît dans divers récits historiques de la Rome antique – elle est parfois appelée la peste de Galien, en raison du rôle que le médecin susmentionné a joué dans le traitement des personnes infectées. La peste a également coïncidé avec le règne impérial de Marc Aurèle, également connu comme le dernier des « cinq bons empereurs ». d'éloges pour la gestion de la crise par l'empereur.

[Marcus Aurelius] a rempli les fermes abandonnées et les villes dépeuplées en invitant des migrants de l'extérieur de l'empire à s'installer dans ses limites. Les villes qui ont perdu un grand nombre d'aristocrates les ont remplacés par divers moyens, comblant même les postes vacants dans leurs conseils avec les fils d'esclaves affranchis. L'empire a continué, malgré la mort et la terreur à une échelle que personne n'avait jamais vue.

Watts note que la peste d'Antonine était beaucoup plus mortelle que COVID-19 et a frappé une population avec beaucoup moins de ressources médicales. Mais il y a aussi beaucoup à apprendre de l'exemple de résilience dont les Romains ont fait preuve face à l'adversité.

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Maladies et pandémies dans la Rome antique - Histoire

Note de l'éditeur:

Ce n'est pas la première fois que l'homme est confronté à une pandémie. Les historiens ont longtemps étudié ces pandémies, enseigné leurs leçons et prêché pour se préparer à la prochaine. A l'été 2020, Origines s'est lancé dans un projet spécial pour nous aider à mieux comprendre COVID-19 en diffusant une série d'essais, de podcasts et de vidéos mettant la pandémie dans une perspective historique. Ce mois-ci, l'historien Jim Harris donne un aperçu des pandémies du monde antique au monde moderne. Nous invitons les lecteurs à en savoir plus sur les coronavirus et les pandémies en visitant cette page et à le faire régulièrement car nous continuerons à ajouter de nouvelles histoires. Être prudent.

L'émergence du nouveau coronavirus COVID-19 (SARS-CoV-2) a été un sombre rappel du rôle que les microbes pathogènes tels que les bactéries et les virus ont joué au cours de la longue période de l'histoire humaine, malgré les énormes progrès de la biomédecine dans dernières années.


Trois de nos &ldquodeadly compagnons.&rdquo Poliovirus (à gauche), Grippe (au centre) et COVID-19 (à droite).

Nos « compagnons mortels », pour utiliser le terme approprié de Dorothy Crawford, sont actuellement responsables de 14 millions de décès par an, et ils ont profondément façonné l'histoire humaine et même l'évolution humaine. Ces microbes ont pris de nombreuses formes, de la peste, la grippe et le VIH au choléra, la variole, la polio et la rougeole. Et maintenant le coronavirus.

COVID-19 a & mdashas du 2 juin 2020, environ six mois depuis le début de la pandémie & mdash a fait 377 460 vies dans le monde (bien que ce nombre soit sûrement inexact).

Cela a considérablement modifié les comportements : nécessitant une distanciation sociale et physique, la fermeture des entreprises, des lieux de culte et des écoles et forçant l'annulation de grands rassemblements publics. Toutes ces mesures ont été dures pour les humains en tant qu'animaux sociaux qui ont besoin d'emplois, d'éducation et de foi.


Une maison à Des Moines, dans l'Iowa, partage des messages d'encouragement aux voitures qui passent lors des commandes de séjour à domicile de 2020.

COVID-19 a apporté une nouvelle lumière sur l'impact que nos &ldquodeadly compagnons&rdquo peuvent avoir&la leçon de mdasha qui a été largement oubliée depuis l'épidémie la plus meurtrière à ce jour, la pandémie mondiale de grippe de 1918.

Pendant la majeure partie de l'histoire de l'humanité, notre relation avec les microbes mortels a été invisible. Les scientifiques n'ont été en mesure d'identifier des agents pathogènes spécifiques causant des maladies que depuis 140 ans.

Le médecin allemand Robert Koch a identifié la première bactérie pathogène en 1882 lorsqu'il a rapporté que Mycobacterium tuberculosis était responsable d'avoir causé la tuberculose. Deux ans plus tard, il a alors identifié une autre bactérie, Vibrio choléra, qui cause le choléra. Les virus n'étaient pas observables avant le développement du microscope électronique en 1931.

Malgré leur nature imperceptible, l'impact de nos "compagnons mortels" est clair dans les archives historiques. Et l'histoire des pandémies nous aide à mieux apprécier l'expérience actuelle du COVID-19.

Il met en évidence pour nous comment une société de plus en plus mondialisée nous rend plus vulnérables aux pandémies. Il montre également comment les progrès relativement récents de la médecine ont façonné notre réponse épidémiologique actuelle, les institutions de santé publique et les systèmes mondiaux de surveillance des maladies, ainsi que le développement de vaccins, de masques et de ségrégation sociale.

En étudiant l'histoire des pandémies, nous obtenons une appréciation des coûts économiques et sociaux qu'elles entraînent. L'histoire offre également l'occasion d'apprendre de nos erreurs passées, telles que la stigmatisation des patients d'une manière souvent aussi punitive que la maladie elle-même. Il nous rappelle d'offrir une grande empathie pour les patients souffrant de COVID-19 et leurs familles.

Pandémies dans le monde antique

La migration d'un grand nombre de personnes, en particulier en temps de guerre, a été un facteur important dans la propagation des pandémies tout au long de l'histoire de l'humanité. Dans l'ancien monde méditerranéen, nous trouvons des récits écrits de trois des premières pandémies enregistrées, et dans les trois cas, des campagnes militaires à travers leur « monde » ont contribué à la prolifération de la pandémie.

Dans le Histoire de la guerre du Péloponnèse, Thucydide a décrit l'apparition soudaine d'une maladie chez des personnes qui étaient par ailleurs en bonne santé : la peste d'Athènes (430-426 avant notre ère). La maladie, écrit-il, s'est propagée dans le monde grec de l'autre côté de la Méditerranée en Afrique du Nord.


"Plague in an Ancient City" (1652-1654) de Michiel Sweerts dépeint l'épidémie qui a ravagé Athènes.

« La maladie a commencé par une forte fièvre dans la tête et des rougeurs et des brûlures dans les yeux. Les premiers symptômes internes étaient que la gorge et la langue devenaient sanglantes et que l'haleine était anormale et malodorante. évacuation de la bile connue des médecins, accompagnée d'un grand inconfort.&rdquo

Alors que la maladie spécifique qui a causé la peste d'Athènes reste un mystère, cette première pandémie révèle comment l'humanité a été, historiquement, très sensible et largement impuissante à arrêter la maladie pandémique.

Au milieu des guerres en cours avec Sparte, les Athéniens ont été contraints de se réfugier derrière les murs protecteurs de leur ville. Les Athéniens confinés étaient une proie facile pour la peste qui a balayé leur ville surpeuplée, tuant jusqu'à 100 000 personnes, dont le chef Périclès.

Périclès, un homme d'État athénien qui est mort pendant la peste d'Athènes en 429 avant notre ère.

Les résultats ont été dévastateurs.

Les hommes "devinrent indifférents à toute règle de religion ou de loi", selon Thucydide, et les corps des victimes étaient souvent enterrés dans des fosses communes. En fin de compte, la peste d'Athènes a peut-être également contribué à sa défaite éventuelle lors de la guerre du Péloponnèse, car la ville ne s'est pas complètement rétablie pendant une génération. Ceci, à son tour, a affaibli l'influence athénienne dans tout le monde grec.

Lorsque les soldats romains sont revenus de la campagne en 165 EC, ils ont également ramené avec eux une autre pandémie ancienne : la peste d'Antonine (165-180 EC). D'après les dossiers tenus par le médecin Galien, nous savons que cette pandémie, qui ferait finalement cinq millions de morts, s'est propagée dans toute l'Italie, la Grèce, l'Égypte et l'Asie Mineure et était très probablement une épidémie de rougeole ou de variole (et si cette dernière , alors ce serait la première épidémie de variole enregistrée en Europe) .

Selon Galien, la maladie affligeait les jeunes et les vieux, les riches et les pauvres, car elle soumettait ses victimes à la fièvre et à la soif, aux vomissements et à la diarrhée, ainsi qu'à des éruptions cutanées noires. Tuant entre un tiers et la moitié de ses victimes, la peste Antonine a contribué à un déclin sévère de la population de l'Empire romain et, à son tour, le début d'une période de déclin économique et militaire dans la longue histoire de l'empire.

La peste justinienne, du nom de l'empereur byzantin Justinien (r. 527-565), est peut-être la pandémie la plus importante du monde antique. Il est important à la fois pour sa longévité (c. 541-750 CE), mais aussi parce qu'il s'agissait de la première (des trois) pandémies de Yersinia pestis, la bactérie responsable de la peste bubonique/pneumonique/septicémique.


Saint Sébastien supplie Jésus pour la vie d'un fossoyeur affligé par la peste justinienne (à gauche). Une représentation en mosaïque du VIe siècle de Justinien I de San Vitale à Ravenne (à droite).

Jusqu'à récemment, les historiens pensaient que ce fléau, qui a tué environ 30 à 50 millions de personnes à travers l'empire romain d'Orient au cours de deux siècles, a entraîné la fin de ces grandes sociétés romaines antiques. Cependant, des études émergentes et de nouvelles données révèlent que cette pandémie, bien que certainement mortelle, pourrait ne pas marquer la « fin du monde [ancien] ».

Selon une étude récente dans le Actes de l'Académie nationale des sciences, les gens de l'Antiquité tardive se sont adaptés à deux siècles d'une pandémie récurrente. Les données économiques montrent une stabilité relative au cours de ces siècles de peste, tout comme les données sur l'utilisation des terres, qui suggèrent qu'en dépit d'énormes pertes de vies humaines, l'ancien monde méditerranéen a appris à vivre avec la peste.

Nous sommes confrontés aujourd'hui à un défi similaire.

La mort noire

En octobre 1347, la peste bubonique et pneumonique revient en Europe par le port de Sicile. De 1347 à 1353, la plus grande partie de l'Europe a souffert de la peste noire.

Les estimations du nombre total de morts au cours de cette deuxième pandémie de peste varient considérablement et suggèrent qu'entre 30 et 60 pour cent de la population européenne est morte dans une catastrophe quasi cataclysmique. À l'échelle mondiale, la deuxième pandémie de peste pourrait avoir fait entre 75 et 200 millions de vies.


Une représentation de la peste noire dans une miniature italienne du XVe siècle.

L'histoire de la deuxième pandémie de peste nous enseigne plusieurs leçons importantes, de la manière dont les maladies atteignent des niveaux pandémiques aux leçons sur la façon dont les sociétés se sont remises des pandémies passées et des premières formes de santé publique.

Peut-être transportée par les puces dans la fourrure des rongeurs ou par les puces humaines ou les poux de tête, la deuxième pandémie de peste a suivi les routes commerciales de l'Asie centrale et de l'Europe via les ports méditerranéens, de l'île de Sicile à la péninsule italienne de Pise, Venise , et Gênes, et en France depuis le port de Marseille.

À partir de là, la pandémie s'est propagée sans discernement à travers le continent, en particulier dans les villes européennes en pleine croissance, provoquant une panique considérable car elle a infligé des symptômes dramatiques (en particulier les gonflements importants et douloureux des ganglions lymphatiques, les « ldquobubos » caractéristiques) et d'énormes pertes de vie.

Dans Le Décaméron, Giovanni Boccaccio décrivait « des pères et des mères [qui] fuyaient leurs propres enfants, même comme s'ils ne leur appartenaient en aucune façon".


La peste de Florence en 1348, telle que décrite dans Boccace's Décaméron. Eau-forte de L. Sabatelli.

Les juifs et les lépreux, deux groupes considérés comme des étrangers dans la société chrétienne, ont été accusés de propager malicieusement la maladie. Les Juifs européens ont été soumis à des tortures particulièrement cruelles et à des meurtres à titre de « mesure prophylactique », qui allaient d'être scellés dans des fûts de vin et roulés dans le Rhin à être brûlés sur le bûcher.

Selon les conditions régionales et les taux de mortalité, l'ordre social pendant la peste noire a été restauré plus rapidement dans certaines villes que dans d'autres. Une gestion prudente de la ville a aidé. Par exemple, dans la ville toscane de Sienne, les activités économiques et politiques ont cessé presque entièrement à l'été 1348, mais la communauté a rapidement rebondi, reconstruisant son industrie du drap après seulement quelques mois.

Mais Sienne n'était qu'une partie de l'histoire. Ailleurs en Europe, les conséquences sociales à plus grande échelle de la perte massive de vies humaines ont duré des siècles. Avec ce dépeuplement énorme, la valeur du travail a augmenté tandis que le coût de la terre s'est déprécié, forçant les hiérarchies sociales existantes à s'adapter.


Francesco Rosselli&rsquos 1480 "Vue de Florence" montre la population de la ville décimée par la peste. Les murs, construits au 13ème siècle au pic de population, sont trop grands pour la population diminuée du 15ème siècle.

La peste noire accéléra le déclin de la féodalité en Angleterre. Selon l'estimation de l'historienne Dorothy Porter, la peste a accru la « mobilité géographique » et créé les « conditions économiques de base pour la mobilité de la main-d'œuvre sur le marché libre ».

Ailleurs, l'endiguement de la peste a nécessité des interventions plus durables, en particulier le développement d'institutions de santé publique ayant le pouvoir d'intervenir dans les communautés pour atténuer la maladie.

À Venise, un comité ad hoc a été créé pour &ldquopréserver la santé publique et éviter la corruption de l'environnement.» En 1348, ce comité a fermé tous les ports et imposé des quarantaines aux navires et aux voyageurs nouvellement arrivés.

L'étymologie du terme quarantaine vient de l'italien mise en quarantaine giorni (quarante jours), la durée de ces quarantaines de peste.


Une vue de 1720 du Lazzaretto sur l'île Manoel près de Malte. Il a été construit pour la première fois en 1592 pour contrôler une épidémie de peste avec une quarantaine stricte et est resté le complexe de quarantaine pour tous les navires entrants.

D'autres villes portuaires italiennes et françaises ont emboîté le pas alors que la peste continuait de refluer et de circuler périodiquement à travers l'Europe au cours de la période moderne, établissant des commissions médicales pour éliminer la "corruption dans l'air" qu'elles pensaient être la cause de la maladie.

Au XVe siècle, ces premières commissions de la santé ont concentré leurs efforts en particulier sur la surveillance des rassemblements de masse et des écoles modernes, des services religieux, des processions et des signes de peste. Lorsque des foyers ont été découverts, des quarantaines strictes ont été imposées. Forteresses spéciales, lazarets, ont été construits pour héberger des malades de la peste.

On retrouve ici les racines historiques de mesures de santé publique éprouvées, qui sont toujours nécessairement utilisées aujourd'hui : commissions de santé publique et isolement social forcé.

De telles stratégies de santé publique sont complexes et ne sont pas sans coût. Beaucoup craignent les conséquences économiques des commandes prolongées de &ldquosty at home&rdquo pendant la pandémie de COVID-19, et à juste titre.


Des citoyens de Tournai, dans les Pays-Bas actuels, enterrent des victimes de la peste, en 1353. Des fosses à peste, comme celles-ci, ont conduit à plusieurs réformes de la santé publique dans les villes.

Les conséquences économiques de la quarantaine (et le taux de mortalité) pendant les années de peste étaient notables. L'arrêt de la fabrication domestique a eu des conséquences économiques qui se sont répercutées sur les chaînes d'approvisionnement des débuts de la modernité.

Dans certaines parties de l'Angleterre rurale, comme le village de Cuxham (près d'Oxford), les moulins sont tombés en désuétude et le bétail errait sans surveillance. Les manoirs n'ont pas été gérés car les propriétaires fonciers ont fui et les ouvriers sont morts.

La population de Cuxham ne s'en remettrait pas avant des décennies, et les érudits pensaient que la reprise économique après la peste avait pris encore plus de temps : jusqu'au 15 e siècle.

Pandémies dans l'histoire moderne

L'histoire des pandémies pré-modernes démontre les impacts démographiques et sociaux dévastateurs des pandémies passées et les peurs que les "compagnons mortels" invisibles ont créées. Les menaces démographiques des pandémies demeurent. Mais les progrès de la médecine au cours des 200 dernières années & mdasha relatif aléa dans la longue histoire de l'humanité et sa relation avec les agents pathogènes induisant une pandémie & mdash nous donnent des raisons d'être moins craintifs.

L'épidémiologie moderne et la théorie des germes de la maladie se sont toutes deux développées en réponse non pas à une, mais à six pandémies de choléra au cours du XIXe siècle (1817-1824, 1829-1837, 1846-1860, 1863-1875, 1881-1896, 1899 -1923).


Ce 1888 La vie dessin animé de magazine, illustre symboliquement la menace d'une épidémie de choléra émergeant des bidonvilles de Londres et traversant l'Atlantique pour menacer la ville de New York, tandis que &ldquoScience&rdquo, qui est représenté métaphoriquement comme un soldat endormi sur les quais, n'est pas au courant de la catastrophe imminente (la gauche). Une gravure de 1832 de J. Roze illustrant le traitement des victimes de l'épidémie de choléra à Paris (à droite).

Pendant ces pandémies de choléra, qui, comme la peste, suivaient les routes commerciales de l'Asie centrale vers l'Europe, la présomption médicale était qu'un poison dans l'air, un mal aria (&ldquobad air&rdquo en italien) ou &ldquomiasma&rdquo était responsable de la pandémie.

La première enquête épidémiologique moderne sur une pandémie a cependant réfuté la théorie des miasmes de la maladie.

Au cours de la troisième pandémie de choléra, en 1854, le Dr John Snow a observé dans le quartier de Soho à Londres qu'une seule pompe à eau (infectée) était l'épicentre d'un anneau d'infections du choléra. Lorsque sa poignée a été retirée, les infections ont cessé. De cela, Snow a correctement déduit que le choléra était une maladie d'origine hydrique, pas une seule transportée dans l'air, bien que le Vibrio qui a causé la maladie n'a pas été identifié pendant plusieurs décennies.

Comprendre les épicentres de l'infection, comme dans le cas de la pompe Broad Street, est devenu un élément essentiel de la réponse et du confinement en cas de pandémie, ainsi que la base de la recherche moderne des contacts.


Une illustration de 1852 du magazine Coup de poing montrant où l'on pensait que le choléra s'était propagé. La " Cour du Roi Choléra " était constituée de bidonvilles, en grande partie en raison de la surpopulation et des mauvaises conditions d'hygiène.

Cependant, l'histoire de la riposte à la pandémie est loin d'être parfaite.

En 1889-1890, une pandémie de grippe s'est propagée à l'extérieur de la Russie, tuant environ un million de personnes dans le monde. Comparativement, cette pandémie était faible en mortalité, mais sa propagation rapide dans l'hémisphère nord en moins de quatre mois a révélé à quel point le monde était vulnérable à une pandémie majeure en raison des nouvelles technologies de voyage (en particulier les chemins de fer et les bateaux à vapeur).

Plus important encore, pendant la pandémie de grippe russe, le médecin allemand Richard Pfeiffer a commencé à prélever des échantillons d'écoulement nasal de ses patients et a finalement mal diagnostiqué l'agent pathogène responsable de la grippe, qu'il a attribué à la bactérie opportuniste. Haemophilus influenza (souvent appelé &ldquoPfeiffer&rsquos bacillus&rdquo) plutôt que le virus de la grippe encore non découvert.


US Army Camp Hospital No. 45 Aix-Les-Bains, France, Influenza Ward No. 1. C. 1918.

Ce diagnostic erroné a eu de graves conséquences lors de la prochaine et plus grande pandémie de grippe de l'histoire de l'humanité, lorsque les médecins ont cherché à trouver un traitement ou un vaccin contre le bacille de Pfeiffer pour ralentir la propagation de la pandémie de grippe en 1918.

La pandémie de grippe de 1918, la première et de loin la plus grave des cinq grandes pandémies de grippe de l'histoire récente (1918, 1957, 1968, 1976, 2009), a touché 500 millions de patients et tué environ 50 millions de personnes dans le monde entre le printemps 1918 et sa dernière récession en 1920. Comme les pandémies dans le monde antique, la pandémie de grippe de 1918 a suivi le mouvement des soldats à travers le monde au cours des derniers mois de la Première Guerre mondiale.

Au milieu de la crise du COVID-19, d'importantes leçons ont été tirées de 1918, telles que l'utilité de porter un masque et l'importance de la distanciation sociale. Les personnes qui ont négligé de le faire ou ont mis du temps à mettre en œuvre des mesures de quarantaine ont subi des taux de mortalité beaucoup plus élevés.


Des enfants prêts pour l'école pendant la pandémie de grippe de 1918 (à gauche). Infirmière avec masque et patient, 1918 dans le service de grippe espagnol de l'hôpital Walter Reed (à droite).

Dans le même temps, le contexte de guerre a fortement exacerbé la propagation et la gravité de la pandémie car la mobilisation d'une économie de guerre rendait une véritable quarantaine quasi impossible.

De plus, le diagnostic erroné du bacille de Pfeiffer&rsquos comme cause de la pandémie a conduit les responsables de la santé publique à une recherche futile d'une thérapeutique imparfaite pour endiguer la vague de décès. Ce n'est qu'après trois vagues de grippe que la pandémie a naturellement suivi son cours et que la recherche du virus et du vaccin a commencé, un processus qui n'a culminé que lorsque la Seconde Guerre mondiale a fait de la nécessité d'un vaccin efficace un impératif médical.

Dans la seconde moitié du 20e siècle, la santé publique a fait des progrès considérables avec la mise en place de réseaux de déploiement rapide de vaccins et de surveillance mondiale des maladies, comme le World Influenza Center (créé en septembre 1947), une filiale de l'Organisation mondiale de la santé.


Deux techniciens de santé publique mènent une campagne de vaccination dans une école primaire du comté de Dekalb, Géorgie, 1966.

Au cours de la pandémie de grippe asiatique de 1957-1958, par exemple, la propagation rapide des nouvelles de la pandémie par les systèmes de surveillance mondiaux a permis à Maurice Hilleman du Walter Reed Army Institute de commencer le déploiement rapide d'un vaccin qui a maintenu le nombre de morts considérablement plus bas (1 million dans le monde entier) que la plupart des autres pandémies de l'histoire de l'humanité.

Pourtant, d'autres pandémies émergentes au cours des 50 dernières années ont continué de laisser un héritage mortel.

Depuis que la maladie a attiré l'attention du monde entier au début des années 1980, le VIH a tué environ 35 millions de personnes dans le monde. Au début, l'infection par le VIH était presque une condamnation à mort pour le patient. Depuis les années 1990, le développement des thérapies médicamenteuses antirétrovirales a considérablement augmenté la durée de vie des patients séropositifs.

Peut-être plus important encore, l'histoire du VIH révèle comment les pandémies peuvent encore porter en elles une stigmatisation cruelle malgré une meilleure compréhension médicale.


La manifestation ACT-UP de 1990 aux National Institutes of Health visait à sensibiliser à la crise du sida en Amérique.

Avant que les scientifiques n'isolent le virus du VIH en 1984, la pandémie était appelée péjorativement & ldquoGRID & rdquo (déficience immunitaire liée aux homosexuels), car, aux États-Unis, elle apparaissait de manière disproportionnée chez les hommes homosexuels et se trouvait avec la plus grande fréquence dans les centres de culture gay. En tant que groupe déjà marginalisé dans les années 1980, les patients homosexuels séropositifs étaient accusés de propager un « cancer gay », ce qui a conduit à leur marginalisation sociale.

Pandémies au 21 e siècle

Avant COVID-19, nous avions eu de la chance au 21 e siècle. En effet, nous n'avions pas vu une pandémie provoquer des perturbations aussi massives dans la société mondiale depuis 1918.

En 2003, un autre coronavirus, le SRAS, a atteint des niveaux pandémiques parce qu'il suivait nos réseaux de voyage mondiaux, mais les cas n'ont totalisé que 8 098. Des stratégies de santé publique éprouvées comme les quarantaines et la recherche des contacts l'ont rapidement contenu.


Un patient atteint du SRAS et son médecin en Chine lors de l'épidémie de 2003.

Notre pandémie la plus récente s'est produite en 2009. Le H1N1 était une autre pandémie de grippe de la même souche qui a causé la grippe de 1918.

Aux États-Unis seulement, il a infecté jusqu'à 60,8 millions d'habitants et causé 12 469 décès, selon le CDC. Il a tué de manière disproportionnée les enfants et les jeunes adultes, contrairement à une grippe typique qui a tendance à tuer les personnes âgées avec la plus grande fréquence. De cette pandémie, nous avons appris que la souche H1N1 doit être incluse chaque année dans notre vaccin contre la grippe.

Nous devrions faire une pause et comprendre pourquoi nous avons largement oublié ces compagnons mortels. Les connaissances médicales en 2020 sont considérablement améliorées lorsqu'elles sont considérées à travers l'intégralité de l'histoire enregistrée.


Le panneau d'affichage à l'arrière-plan de cette photo de 1963 provient de la campagne d'éradication de la poliomyélite du début des années 1960. (Au premier plan, un membre de ce qui avait été l'Oklahoma City, OK, Emergency Citizens Group transmet des informations par radio à son quartier général.)

Au cours des cent dernières années, nous avons fait des progrès considérables, notamment la capacité d'identifier des virus tels que la rougeole et la polio, et à son tour de développer des vaccins essentiels. Dans le cas du SRAS, et maintenant du COVID-19, nous sommes en mesure d'isoler les agents pathogènes et de les séquencer génétiquement en quelques mois.

Mais avec notre monde des sciences médicales avancées du 21 e siècle, la population en général est devenue quelque peu complaisante, non informée des nombreuses pandémies passées. Oublier notre histoire a rendu le nombre de morts de COVID-19 encore plus choquant.

Pourtant, les scientifiques sont optimistes quant à la pandémie actuelle. Les projections prévoient un vaccin contre le COVID-19&mdashvaccins sont le &ldquo Saint Graal&rdquo de l'atténuation de la pandémie&mdash potentiellement en cours de développement dans un record de 12 à 18 mois.


Un lecteur à travers le site de test COVID-19 en Louisiane, 2020.

À ce jour, le vaccin le plus rapide développé a été le vaccin inactivé original (et maintenant abandonné) contre les oreillons, dont la production a pris trois ans (1945-1948). Si un vaccin COVID-19 est développé sur cette chronologie remarquable, cela montrera à quel point nous avons progressé dans la réponse aux pandémies du passé au présent.

Espérons que la préparation à la pandémie et la sensibilisation de la communauté ne faibliront pas en cours de route.

Lire, écouter et regarder plus de Origines sur les pandémies et le coronavirus.

Lecture suggérée

Dorothy H. Crawford, Compagnons mortels : comment les microbes ont façonné notre histoire. Oxford : Oxford University Press, 2007.

John P. Davis, La Russie au temps du choléra : la maladie sous les Romanov et les Soviétiques. Londres : I.B. Taureau, 2018.

George Dehner, Grippe : un siècle de science et d'intervention de santé publique. Pittsburgh : University of Pittsburgh Press, 2012.

JN. Foins, Les fardeaux de la maladie : épidémies et réponse humaine dans l'histoire occidentale, Édition révisée. Nouveau-Brunswick : Rutgers University Press, 2009.

Lee Mordechai et al., &ldquoLa peste justinienne : une pandémie sans conséquence ?&rdquo Actes de l'Académie nationale des sciences 116 (décembre 2019) : 25546-25554.

William McNeill, Pestes et peuples. New York : Anchor Books, 1976.

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Mécanismes de la maladie

L'article se concentre sur des études de cas de quatre maladies à transmission vectorielle – peste, paludisme, fièvre jaune et trypanosomose – d'il y a 2,6 millions d'années à nos jours. Ces études de cas ont révélé cinq mécanismes par lesquels ces maladies façonnent la société humaine. Vous trouverez ci-dessous des exemples de chacun :

Tuer ou affaiblir un grand nombre de personnes

La peste, causée par des bactéries Yersinia pestis, est transmis par les puces portées par les rongeurs. La peste noire, la pandémie de peste la plus célèbre, a anéanti 30% de la population européenne au Moyen Âge et a radicalement changé son économie. La chute du travail a contribué à renverser le système féodal, permettant aux serfs survivants de bénéficier de salaires et de pouvoir plus élevés.

Affectant différemment les populations

La fièvre jaune, une maladie à transmission vectorielle transmise par les moustiques, est étroitement liée à l'asservissement des Noirs. Sur l'île de la Barbade, la colonie britannique la plus riche, les colons anglais en vinrent à compter sur le travail des esclaves. En 1647, une épidémie de fièvre jaune éclata lorsque les navires négriers introduisirent des moustiques et le virus de la fièvre jaune. Parce que les Africains avaient deux fois plus de chances de survivre à la fièvre jaune en raison de l'immunité acquise lors de l'exposition virale alors qu'ils vivaient en Afrique, l'exploitation de leur travail forcé était particulièrement rentable. En conséquence, l'exploitation des esclaves est devenue le principal système de travail de la Barbade et s'est étendue à d'autres colonies britanniques.

Armement de la maladie pour promouvoir les hiérarchies de pouvoir

Dans la Rome antique, les ouvriers agricoles pauvres travaillaient dans des champs de faible altitude et vivaient dans des logements insalubres. Cela augmentait considérablement leur risque d'être piqué par des moustiques infectés par le paludisme par rapport aux Romains plus riches. Le paludisme peut également avoir imposé des inégalités entre les sexes dans la Rome antique, car certaines femmes enceintes peuvent avoir été confinées à l'intérieur pour éviter les risques associés à l'infection paludéenne, y compris les fausses couches et les anomalies fœtales.

Catalyse le changement dans la société

En 1793, une épidémie de fièvre jaune a frappé Philadelphie, tuant la moitié de toutes les personnes atteintes. Bien que le gouvernement de Philadelphie n'ait pas encore compris comment la fièvre jaune se transmettait, il a finalement réalisé que le nettoyage de l'eau sale réduisait la propagation. La maladie a incité la ville à fournir de l'eau potable et à construire des systèmes d'égouts pour ses résidents, ce qui a jeté les bases d'un système de santé publique moderne.

Changer les relations humaines avec la terre et l’environnement

La trypanosomose, portée par la mouche tsé-tsé, est un parasite qui infecte la faune, le bétail et les humains en Afrique. Dans l'histoire précoloniale de l'Afrique, la maladie a limité l'utilisation d'animaux domestiques dans les zones touchées, empêchant l'agriculture intensive et l'agriculture à grande échelle et entravant la capacité de croissance économique et d'urbanisation.

"Nous avons été surpris par la mesure dans laquelle les impacts des maladies à transmission vectorielle se sont historiquement divisés entre les lignes raciales et sociétales", a déclaré Athni.

Le racisme structurel, y compris les quartiers dans lesquels les gens peuvent vivre et leur accès à la richesse intergénérationnelle, est lié aux disparités dans les taux de diabète, d'hypertension et d'autres maladies chroniques associées au stress, a expliqué Mardochée. Ces disparités sont également apparentes dans la pandémie de COVID-19, où les conséquences de la maladie sont plus graves pour les personnes souffrant de ces conditions. Ce fardeau disproportionné amplifie encore la vulnérabilité de communautés déjà défavorisées.

"Lorsque vous superposez une pandémie émergente avec des disparités de santé existantes, cela affecte de manière disproportionnée les communautés noires et hispaniques", a déclaré Mardochée.

Les disparités raciales exposent également les communautés historiquement marginalisées à un risque accru d'exposition au virus. Ces communautés, par exemple, sont plus susceptibles d'être des travailleurs essentiels, n'ayant pas le luxe de s'abriter en toute sécurité sur place ou de se faire livrer leurs courses.

"Il est facile de penser que les communautés de couleur ne sont pas suffisamment distanciées socialement ou ne pratiquent pas une bonne hygiène", a déclaré Roberts, co-auteur de l'article. "Mais cette pensée néglige complètement les conditions sociales qui ont rendu ces communautés plus vulnérables au départ."

La relation entre COVID-19 et les inégalités structurelles ne se limite malheureusement pas aux temps modernes ou aux États-Unis. Il s'agit également d'un modèle qui s'est répété à travers l'histoire et à travers le monde. Des épidémies de leishmaniose, une maladie à transmission vectorielle propagée par les phlébotomes, ont touché des centaines de milliers de Syriens dans les camps de réfugiés, en raison de la surpopulation dans les zones mal équipées. Et lorsque les premiers cas de l'épidémie d'Ebola sont apparus en 2014 en Afrique, les scientifiques aux États-Unis ont mis du temps à trouver des moyens de la combattre jusqu'à ce qu'elle se manifeste plus près de chez eux.

Les auteurs espèrent que cet article motivera les scientifiques à être plus proactifs dans la protection des personnes des communautés historiquement défavorisées contre les maladies.

"Le journal fait un travail spectaculaire en documentant le problème", a déclaré Roberts. « Maintenant, il sera important de maintenir une orientation interdisciplinaire qui peut le démanteler. »


Maladies et pandémies dans la Rome antique - Histoire

Je ne suis ni étudiant ni universitaire, mais je suis abonné à l'archéologie biblique. J'aurais pu l'écouter toute la nuit. J'aurais aimé savoir à quoi ressemblait la formation médicale. Je suppose que j'ai appris sur les dissections et l'anatomie qu'elles n'ont pas eu lieu. Je me posais la question avant qu'elle ne donne sa conférence. Je me demande s'ils avaient des écoles de médecine. Conférences en classe. Des stages.

C'était intéressant de constater qu'ils étaient beaucoup plus sophistiqués sur le plan médical que je ne le pensais. Je vais devoir me botter les fesses et lire mon Marc Aurèle qui est dans mes Grands Livres.

Caractéristiques des deux épices offertes à Jésus

L'encens, ou oliban, et la myrrhe provenaient de gomme résineuse obtenue en faisant des incisions dans l'écorce de petits arbres ou d'arbustes épineux.

L'arbre à encens poussait le long de la côte sud de l'Arabie et le buisson de myrrhe prospérait dans les pays semi-désertiques de la Somalie et du Yémen actuels. Les deux épices étaient très appréciées pour leur parfum. Jéhovah lui-même les a choisis dans le cadre de son culte : la myrrhe était un composant de l'huile d'onction sainte et l'encens de l'encens saint. (Exode 30:23-25, 34-37) Mais ils ont été utilisés différemment.

L'encens, couramment utilisé comme encens, devait être brûlé pour libérer son parfum. La résine extraite de la myrrhe, en revanche, était utilisée directement. La myrrhe est mentionnée trois fois dans les récits sur Jésus : comme cadeau quand il était bébé (Matthieu 2:11), comme analgésique offert avec du vin lorsqu'il était pendu au poteau (Marc 15:23), et comme l'un des épices utilisées dans la préparation de son corps pour l'enterrement (Jean 19:39).
http://wol.jw.org/en/wol/d/r1/lp-e/2015172

La présentation de Sarah Yeoman était absolument fascinante et un élément m'a fait réfléchir. Le récit des mages dans Matthieu montre clairement qu'ils cherchaient le « roi des Juifs » parce qu'ils voulaient « l'adorer ». Bien qu'il dise aussi qu'ils laissent des cadeaux d'encens et de myrrhe, il ne dit pas à quoi servaient ces gommes aromatiques. Les mages auraient-ils conçu l'encens et la myrrhe pour Marie comme une protection contre l'infection post-partum ?

[…] [ad_1] Pendant cette période de l'année, le monde célèbre la résurrection de Jésus-Christ. Autour de t… Madeleine et Marie sont allées à la tombe, les anges à l'extérieur de sa tombe ont fièrement déclaré ces mots […]

Très intéressant! J'ai vraiment apprécié votre compréhension approfondie de la Rome antique! Dieu vous protège!

Merci pour cette conférence éclairante.Un instrument chirurgical n'était pas présent parmi ceux présentés à partir des découvertes archéologiques de Rimini que je supposais être là, les pipettes pour drainer le liquide des plaies écrasantes.

Conférence très intéressante et instructive. Un grand merci à Sarah Yeomans. Espérons que nous pourrons assister à une conférence l'année prochaine sur ses découvertes concernant la religion et le christianisme à cette époque.

Fascinant – ironiquement, je vais à Rimini chaque année, la prochaine fois je serai sûr d'aller à la Domus del Chirurgo !

La Bible : un livre de prophéties exactes, « Les derniers jours »
Prophétie : “ En un lieu après un autre peste. ” — Luc 21:11.
Accomplissement : Malgré les progrès de la médecine, des millions de personnes meurent encore chaque année des suites de maladies infectieuses. Les voyages internationaux et la croissance de la population urbaine mondiale ont accru la probabilité que les épidémies se propagent rapidement.
Ce que révèlent les preuves :
● La variole a tué environ 300 à 500 millions de personnes au 20e siècle.
● Le Worldwatch Institute rapporte qu'au cours des trois dernières décennies, « plus de trente maladies auparavant non reconnues telles que Ebola, le VIH, l'hantavirus et le SRAS sont devenues de nouvelles menaces ».
● L'Organisation mondiale de la santé a mis en garde contre la montée des germes résistants aux médicaments, déclarant : « Le monde se dirige vers une ère post-antibiotique, dans laquelle de nombreuses infections courantes n'auront plus de remède et, une fois de plus, [tu] sans relâche.
http://wol.jw.org/en/wol/d/r1/lp-e/1200272858#h=0-1&selpar=0

Conférence intéressante. Bien organisé.

Fascinant et le plus intéressant, cependant, un point est que les archives d'Oxyrhynchus égyptiens de presque toutes les périodes montrent que les habitants du village se sont enfuis (anachorèse) chaque fois que les choses devenaient difficiles à cause des demandes fiscales trop élevées aux bandits locaux et même lorsqu'un grand romain venait en visite (les habitants ne voulaient pas en supporter le coût), j'aimerais donc voir plus de preuves que les dossiers montrent que les absences étaient dues à la peste à cette période. L'autre chose qui m'inquiète, ce sont les "arguments d'un négatif" simplement parce que les records s'arrêtent ne signifie pas que la pratique s'arrête (l'armée romaine des Balkans se décharge), seulement que les records ne sont pas là, donc j'aime savoir qu'il y avait d'autres preuves positives que cet arrêt était dû à l'arrêt des décharges. Mais, malgré ces petites pensées, encore merci pour cette conférence des plus intéressantes.

Mme Yeomans a donné une conférence fascinante. Bien présenté. J'ai beaucoup appris. Merci.


Les maladies qui tuent les républiques : aperçus des épidémies de la Rome antique

New York, NY. COVID-19 a donné aux nations les plus sophistiquées du monde un aperçu de la vie prémoderne, où des fléaux incontrôlables pourraient balayer de manière inattendue le pays, infligeant la mort et détruisant les moyens de subsistance des survivants. Le statut tragique de l'Italie en tant que l'une des nations les plus touchées rappelle son prédécesseur, la République romaine, qui a subi des dizaines d'épidémies au cours d'une histoire qui a duré de 509 à 42 av. La survie de Rome au milieu de tant de morts et de maladies montre comment les épidémies, à la fois biologiques et politiques, menacent les républiques.

Peu de gens connaissaient mieux la République romaine que Titus Tite-Live. Tite-Live a écrit une histoire monumentale de Rome, et ce qui survit de ses 142 livres raconte l'histoire de la persévérance de Rome à travers de nombreuses crises, y compris des épidémies. Livy a également largement utilisé la métaphore des maladies civiques. Il avait personnellement assisté à la chute de la république et croyait que l'organisme public était devenu si malade dans ses derniers jours qu'il n'avait pas la force de prendre les remèdes qui pourraient le sauver.

Alors à quoi ressemblaient les épidémies pour nos anciens homologues républicains ? À quelle fréquence se sont-ils produits ? Comment ont-ils impacté l'éducation civique et la vie des citoyens ?

Les Romains s'attendraient à voir une peste au moins une fois par décennie et parfois plusieurs fois par décennie ou sur plusieurs années. Les années 430, par exemple, ont connu des épidémies récurrentes, avec un cercle vicieux de mauvais temps, de maladie et de famine, ce qui l'a rendu exponentiellement pire que les épidémies précédentes. Un autre combat particulièrement long a eu lieu dans les années 170. Les gens étaient consternés par la durée de la peste, surtout parce qu'elle tuait des citoyens de premier plan et paralysait la capacité de la république à fonctionner.

Chaque fois que Tite-Live détaille les effets d'une peste, il décrit des scénarios familiers aux Américains d'aujourd'hui. Les élections sont perturbées. Les processus politiques sont au point mort. La panique et la superstition sont au rendez-vous. Plus l'épidémie dure longtemps, plus l'économie souffre, avec la famine et la pénurie qui s'installent à cause des mauvais rendements des récoltes.

Parfois, une épidémie a perturbé la paix et la prospérité. À d'autres moments, cela s'ajoutait à d'autres malheurs comme la guerre ou les conflits domestiques. La peste a toujours mis en danger la sécurité nationale de Rome étant donné que ses citoyens-soldats équilibraient déjà leurs devoirs civiques avec la gestion des fermes. Des épidémies pourraient renverser cet équilibre.

Une sagesse politique pourrait atténuer leurs effets, mais seulement partiellement. Les élus achetaient des céréales à l'étranger ou prenaient d'autres mesures pour aider, mais souvent les conséquences d'une épidémie étaient hors de leur contrôle. Une peste en 412-411 a présenté le dilemme sécurité/économie dont les Américains débattent avec acharnement aujourd'hui. Les gens privilégiaient les soins aux malades plutôt que l'entretien de leurs fermes. Des vies ont été sauvées, mais les mauvaises récoltes qui en ont résulté se sont avérées pires que la maladie. Seule une action rapide des magistrats pour importer des céréales a évité une catastrophe complète.

Un autre exemple de prise de décision critique s'est produit au milieu de la lutte de Rome pour la survie contre Carthage. En 205, une épidémie frappe les deux camps dans le sud de l'Italie. Le commandant romain, déjà malade lui-même, a recommandé de licencier l'armée parce qu'il craignait s'il les laissait dans le camp, pas un seul homme ne survivrait. Il a rapidement envoyé une lettre au Sénat, qui a approuvé sa décision de mettre en œuvre cette ancienne forme de distanciation sociale.

Comme l'illustrent ces derniers exemples, Rome ne pouvait pas prédire quand une épidémie pourrait frapper, mais lorsque les hommes d'État agissaient de manière décisive, ils pouvaient en atténuer l'impact. Dans chaque épidémie, le peuple s'est tourné vers le Sénat pour obtenir un leadership et des conseils. Ils s'attendaient à ce que leurs dirigeants ne cèdent pas à la pression populaire et n'ignorent pas la gravité de la situation.

Si le Sénat ne cherchait pas de voyants, n'effectuait pas de rituels, ne consultait pas de médecins ou ne prenait pas de mesures pratiques pour améliorer l'épidémie et ses effets, la panique s'ensuivrait. Les charlatans profiteraient du peuple. Les théoriciens du complot accuseraient des citoyens innocents d'empoisonnement ou de sorcellerie. L'anarchie éclaterait dans les rues de Rome. La famine et la pénurie en résulteraient. La république cesserait de fonctionner.

L'Amérique connaît une version moderne de ces luttes anciennes de première main. Nous sommes habitués à un choc financier ou à une récession chaque décennie, mais pas aussi profondément touchés par une maladie. C'est pourquoi l'histoire de Tite-Live est particulièrement pertinente en ce moment.

L'introduction de Tite-Live comprend une analogie médicale sur la santé du corps républicain. Tout État est lié par un ensemble commun de croyances, mais les républiques nécessitent un ensemble de convictions particulièrement fortes qui définissent sa « vie civique et sa morale communautaire ». Cette vie publique de l'esprit n'est saine que lorsque les citoyens font preuve de vertu.

Alors quels sont les virus du vice qui menacent de détruire la vie républicaine ? Aux débuts de Rome, Tite-Live identifie le factionnalisme et l'égoïsme comme particulièrement virulents. Commentant les événements du Ve siècle, Tite-Live décrit les fauteurs de troubles et les alarmistes qui utilisent une crise pour attiser les factions. Il les compare à des charlatans qui inventent de fausses maladies ou profitent des vraies à des fins personnelles.

Livy a soutenu que les conflits entre factions étaient plus meurtriers que les guerres, la famine ou la peste. Il avait raison. La république a survécu à de nombreuses guerres, famines et épidémies, mais a été tuée par des politiciens égoïstes - comme Sylla, Julius Caesar et Mark Antony - et les foules attirées par de tels hommes.

Notre propre république peut apprendre de cet exemple. COVID-19 a été mortel et tragique, mais il prendra fin. La vie américaine reviendra à la normale, même s'il s'agit d'une normalité quelque peu différente. Mais le factionnalisme que la pandémie a révélé restera avec nous. Ceux qui sont plus désireux d'attaquer leurs rivaux (l'objectif de nombreux dirigeants démocrates du Congrès), d'affirmer une « autorité totale » (comme l'a explicitement déclaré le président) ou d'exercer leur propre tyrannie mesquine (comme le voient certains gouverneurs) présentent la véritable maladie qui pourrait détruire notre république.

Tite-Live identifie également la cupidité, le luxe et l'auto-indulgence, par lesquels il entend la poursuite des plaisirs personnels au lieu de la responsabilité civique et du devoir envers son prochain. Dans un discours que Tite-Live donne à Caton, il condamne des choses telles que "les fléaux qui ont ruiné tous les grands empires". Caton appelle les citoyens privés et les hommes d'État à incarner l'industrie, l'austérité et la simplicité qui ont fait de la république une puissance mondiale.

Commentant un événement 10 ans plus tard dans les années 180, Tite-Live décrit comment des rituels étrangers, les Bacchanales, s'étaient infiltrés dans Rome comme une maladie. Rome était généralement tolérante à l'égard des nouvelles religions, mais ces fêtes étaient pratiquées par une société secrète qui a corrompu la jeunesse de Rome. Les participants se sont livrés à des cérémonies sexuellement violentes et parfois mortelles. Ils répandent l'impudeur et la débauche et troublent l'ordre public. En raison de leur nature secrète, les chercheurs se disputent encore aujourd'hui sur les détails. Dans l'esprit de Tite-Live, cependant, non seulement ils menaçaient leurs participants et leurs jeunes initiés, mais les Bacchanales affaiblissaient également l'ensemble des citoyens en détournant les citoyens de leur devoir civique.

La critique de Livy de l'hédonisme gratuit, d'une jeunesse indisciplinée et de la violence sexuelle touche une corde sensible aujourd'hui. Nous sommes toujours sous le choc des révélations en cours de déprédations sexuelles par des personnalités notables, mais l'auto-indulgence s'est manifestée d'autres manières pendant la pandémie. Les dirigeants ont eu du mal à retenir certains qui insistent pour poursuivre leurs propres désirs malgré les risques pour les autres. L'exemple le plus évident a été le flot de briseurs de printemps qui ont bafoué les bons conseils et se sont rendus dans des destinations de vacances populaires, exacerbant la propagation de la maladie dans la simple poursuite du plaisir.

Tite-Live avait raison d'insister sur le fait que les jeunes citoyens sont vulnérables à la peste de l'égoïsme civique. Il est nuisible de leur enseigner une éthique de découverte de soi et de gain personnel. Les nouvelles générations doivent être habituées à servir des causes plus élevées et à faire des sacrifices pour la communauté au sens large.

Cette accoutumance est importante car choisir d'être altruiste est souvent difficile. Le commandant le plus vénéré de Rome, Scipion l'Africain, a dû faire face à une flambée d'égoïsme qui a pris la forme de troupes mutines. En 206, ces citoyens-soldats avaient des griefs compréhensibles. Loin de leurs fermes, ils avaient passé des années à combattre un ennemi féroce et fluide en Espagne pendant la guerre désespérée de Rome contre Carthage.

Lorsque Scipion lui-même tomba gravement malade, certains d'entre eux en profitèrent et menèrent une rébellion. Scipion a récupéré, cependant. Après avoir arrêté les meneurs, il rassembla les troupes et leur rappela la longue histoire de Rome, qui présentait toujours des citoyens prêts à subir tout malheur et à braver tout danger les uns pour les autres et pour leur république. Il leur a demandé de revenir à ce sens du sacrifice et de la solidarité. Le devoir républicain du citoyen moyen est ce qui a sauvé Rome même lorsque des généraux comme lui étaient morts à la guerre : « Le peuple romain vivra et vivra, bien que mille autres généraux périssent de maladie ou de l'épée.

L'avertissement de Scipion reste avec nous aujourd'hui. Notre république est mise à rude épreuve et les libertés politiques devront être temporairement mises de côté, mais cela signifie que les citoyens doivent faire preuve de résilience pour se sacrifier les uns pour les autres, puis retrouver nos libertés une fois la crise terminée.

Les pandémies ne changent pas une culture autant qu'elles la testent, révélant ses forces et ses faiblesses. Nous devons faire ce qui est juste pour préserver la vie pendant la pandémie, mais nous devons également guérir les vices politiques qui affligent notre république. Ce n'est qu'alors que notre corps politique sera fort et prêt pour la prochaine crise à venir.


Pandémies et pestes dans l'Antiquité

Cette série de webinaires fait partie du cours ARCH 1765 : Pandémies, agents pathogènes et fléaux dans les mondes grec et romain enseigné par Tyler Franconi. Toutes les conférences sont gratuites et ouvertes au public. Utilisez les liens ci-dessous pour vous inscrire à chaque conférence de la série.

Toutes les conférences auront lieu via Zoom et un lien pour rejoindre chaque conférence sera envoyé à ceux qui se sont inscrits. Si vous n'êtes pas familier avec Zoom, visitez https://bit.ly/ZoomTutorialPAS pour savoir ce dont vous aurez besoin pour commencer et comment rejoindre une réunion.

Toutes les conférences seront enregistrées et des liens vers les enregistrements seront publiés sur cette page dès qu'ils seront disponibles.

Mardi 27 octobre 202012h00-13h30 HAE

Histoire, biologie et peste antonine
Kyle Harper, Université de l'Oklahoma

Kyle Harper est professeur de lettres classiques et de lettres et doyen émérite à l'Université d'Oklahoma. Le Dr Harper est un historien du monde antique dont les travaux ont couvert l'histoire économique, environnementale et sociale. Il est l'auteur de trois livres L'esclavage dans le monde romain tardif, 275-425 après JC (2011) qui a reçu le James Henry Breasted Prize de l'American Historical Association et le Outstanding Publication Award de la Classical Association of the Middle West and South De la honte au péché : la transformation chrétienne de la morale sexuelle (2013) qui a remporté le prix d'excellence dans l'étude de la religion en études historiques de l'American Academy of Religion et Le destin de Rome : climat, maladie et fin d'un empire (2017) qui a été traduit en douze langues. Il écrit actuellement une histoire mondiale des maladies infectieuses.

Jeudi 5 novembre 202012h00-13h30 HNE

L'impact économique de la peste antonine
Andrew Wilson, Université d'Oxford

Andrew Wilson est professeur d'archéologie de l'Empire romain à la Faculté des lettres classiques et membre du All Souls College de l'Université d'Oxford. Les intérêts de recherche du professeur Wilson comprennent l'économie de l'Empire romain, la technologie ancienne, l'approvisionnement et l'utilisation de l'eau ancienne, l'Afrique du Nord romaine et l'enquête archéologique sur le terrain. Il co-dirige, avec Alan Bowman, l'Oxford Roman Economy Project (OxREP) et édite la série Oxford Studies on the Roman Economy avec Oxford University Press. Il co-dirige également le projet Coin Hoards of the Roman Empire avec Chris Howgego. Il dirige également, avec Bob Bewley, Graham Philip et David Mattingly, le projet d'archéologie en danger au Moyen-Orient et en Afrique du Nord (EAMENA), qui utilise l'imagerie satellitaire pour évaluer les menaces pesant sur les sites archéologiques. Il a fouillé de nombreux sites en Italie, au Maroc, en Tunisie, en Libye, en Syrie et à Chypre, et participe actuellement aux fouilles d'Aphrodisias (Turquie) et d'Utique (Tunisie).

Mardi 10 novembre 202012h00-13h30 HNE

Quisquamne regno gaudet ? Politique et peste dans l' Odipe de Sénèque
Chasseur Gardner, Université de Caroline du Sud

Hunter Gardner est professeur de lettres classiques à l'Université de Caroline du Sud. Elle est affiliée à Women's and Gender Studies et a récemment rejoint le corps professoral du programme de littérature comparée et du South Carolina Honors College. Le professeur Gardner est l'auteur de deux monographies, Temps de genre dans l'élégie d'amour d'Auguste (2013) et Pestilence et corps politique dans la littérature latine (2019). Ce livre le plus récent explore le développement des récits de peste dans la tradition occidentale et, en particulier, se penche sur les poètes épiques romains écrivant à la fin de la République et au début de la Principauté en tant que contributeurs importants aux représentations de la contagion. Comme son travail sur l'élégie amoureuse latine, le projet s'inspire en partie d'une compréhension des bouleversements sociaux et de la discorde civile qui ont caractérisé cette période de l'histoire romaine, avec son passage d'une gouvernance aristocratique à une quasi-monarchie sous Auguste.

Le Dr Gardner enseigne également et publie régulièrement dans le domaine des études de réception. Elle a récemment co-édité un recueil d'essais sur les adaptations du mythe d'Ulysse dans divers médias (romans, arts visuels, télévision) et donne un cours sur la réception de l'Antiquité gréco-romaine au cinéma et dans la culture populaire.

Mardi 17 novembre 202012h00-13h30 HNE

Aperçus paléogénétiques de la première pandémie de peste (541-750)
Marcel Keller, Université de Tartu

Regardez un enregistrement de la conférence de Marcel Keller ici : https://youtu.be/nspgvzMgFaM

Le docteur Marcel Keller est chercheur post-doctoral à l'Institut de génomique de l'Université de Tartu en Estonie. Il a obtenu son doctorat à l'Université d'Iéna en Allemagne, où il a travaillé avec l'Institut Max Planck pour la science de l'histoire humaine dans le département d'archéogénétique en 2019. Il est un expert des traces paléogénétiques de Yersinia pestis dans les Première et Deuxième Pandémies, mieux connues pour certains comme la Peste de Justinien du VIe au VIIIe siècle, et la Peste Noire au XIVe siècle. Ce travail explore la biologie et la dispersion dans l'espace et dans le temps de ce pathogène mortel avec des approches génomiques et phylogénétiques sur l'ADN ancien de restes squelettiques. Il a publié deux articles novateurs sur ce travail en 2019, dont un article dans les Actes de l'Académie nationale des sciences intitulé « Les génomes antiques de Yersinia pestis de toute l'Europe occidentale révèlent une diversification précoce pendant la première pandémie (541-750) », et « Phylogéographie de la deuxième pandémie de peste révélée par l'analyse des génomes historiques de Yersinia pestis » dans Nature Communications.


Les pandémies de choléra

Des morts: 1 million • Causer: Bactérie V. cholerae

Peu de sociétés ont été épargnées par cette bactérie hautement infectieuse, qui se transmet par l'eau contaminée par les matières fécales et provoque de graves diarrhées et vomissements. L'épidémie qui a balayé Londres en 1854 a engendré le genre d'enquêtes épidémiologiques qui ont lieu aujourd'hui dans les épidémies. C'est grâce à John Snow, un médecin anglais qui a lutté presque à lui seul contre la bactérie. Alors que certains scientifiques soupçonnaient que le choléra était transmis par voie aérienne, Snow pensait le contraire. "En cartographiant soigneusement l'épidémie, il constate que toutes les personnes touchées ont une seule connexion en commun: elles ont toutes récupéré de l'eau de la pompe locale de Broad Street", selon un historique du CDC. Il a ordonné d'éteindre la poignée de la pompe et les gens ont cessé de tomber malades.

Fin des années 1800

Les plaies qui auraient pu détruire l'empire romain

Les bioarchéologues s'améliorent pour mesurer le bilan des agents pathogènes anciens.

Qu'est-ce qui a fait tomber l'empire romain ? À la fin de son Le déclin et la chute de l'empire romain, même le grand historien Edward Gibbon en avait marre de la question. Il a noté qu'au lieu de spéculer sur les raisons du long et lent effondrement de Rome entre (selon qui vous demandez) les troisième et septième siècles de notre ère, nous devrions plutôt nous émerveiller qu'il ait duré si longtemps en premier lieu.

Pourtant, quelque chose garde les historiens fascinés par la chute de Rome. Les explications proposées incluent l'empoisonnement massif au plomb (principalement réfuté) et la décadence morale (un peu difficile à tester). Une théorie révisionniste extrêmement influente soutient que Rome n'est jamais tombée du tout - elle s'est simplement transformée en quelque chose de méconnaissable. En réponse à cette interprétation de la « transformation », les historiens ont plus récemment insisté sur le fait que l'Antiquité tardive était caractérisée avant tout par la violence, la mort et l'effondrement économique - une idée défendue de la manière la plus agressive dans le livre de Bryan Ward-Perkins de 2005, La chute de Rome et la fin de la civilisation.

Bien que nous ne soyons peut-être jamais en mesure d'identifier une raison de la mort de l'Empire romain, les historiens se rapprochent de plus en plus de la compréhension de la vie de ses habitants alors que leur monde s'effondre. Deux articles particulièrement innovants publiés dans le dernier numéro de la Journal d'archéologie romaine demandez quel rôle la maladie épidémique a joué dans le crépuscule de l'Empire romain. Le premier, de l'historien de l'Université d'Oklahoma, Kyle Harper, traite de la soi-disant peste de Cyprien au milieu du turbulent IIIe siècle de notre ère. la peste de Justinien au VIe siècle de notre ère.

Dans le cas de ce dernier fléau, nous connaissons l'agent pathogène incriminé. Dans un blitz de recherche au cours de la dernière décennie, trois équipes de scientifiques ont identifié de manière positive et indépendante l'ADN de Yersinia pestis— la même bactérie responsable de la peste noire — dans des squelettes connus à ce jour de l'époque de la peste justinienne.

Des sources anciennes font de la peste justinienne un son positivement apocalyptique. Selon un récit, les habitants de Constantinople - qui était à ce moment-là la capitale de l'Empire romain d'Orient, ou byzantin, sont morts à des taux si énormes que l'empereur Justinien a dû nommer un officier spécial chargé de coordonner l'enlèvement des cadavres. des rues de la ville. Le malchanceux nommé, dont le nom était Theodore, s'est arrangé pour que les corps soient transportés à travers la Corne d'Or jusqu'à Galata, qui est maintenant un quartier chic d'Istanbul. Dans un passage horriblement vivant, le témoin oculaire Jean d'Éphèse décrit le processus.

« [Theodore] a creusé de très grandes fosses, à l'intérieur desquelles 70 000 cadavres ont été déposés. Il y nomma ainsi des hommes qui descendirent les cadavres, les trièrent et les entassa. Ils les pressaient en rangées les unes sur les autres, de la même manière qu'on presse le foin dans un grenier. Des hommes et des femmes ont été piétinés, et dans le petit espace entre eux, les jeunes et les nourrissons ont été écrasés, piétinés et piétinés comme des raisins gâtés.

Malgré le nombre écrasant de cadavres décrits dans cette source et dans d'autres sources textuelles, aucune ancienne fosse commune n'a encore été découverte par les archéologues à Galata ou, en fait, dans aucun autre quartier d'Istanbul. En fait, aucune fosse funéraire contenant près de 70 000 squelettes n'a été trouvée nulle part en Méditerranée, qu'elle date du VIe siècle ou de toute autre période. Les historiens ont de bonnes raisons d'être sceptiques quant aux chiffres mentionnés dans les textes anciens, mais il ne fait aucun doute que la peste justinienne a fait un nombre énorme de victimes à travers la Méditerranée. Où sont passés tous les cadavres ?

Comme le souligne McCormick, le caractère incomplet des fouilles archéologiques - et en particulier celles dans les grandes villes, où l'obtention de permis et le creusement autour des infrastructures modernes présentent de sérieux défis - doit contribuer au manque de « fosses à peste » Justinianiques connues. En fait, la seule grande ville romaine du 6ème siècle qui a a été fouillée en profondeur, Jérusalem, s'est avérée contenir plusieurs fosses communes, dont trois contenaient plus d'une centaine de squelettes individuels.

Mais même si de telles fosses pouvaient être trouvées, elles n'expliqueraient pas toute l'ampleur de la peste justinienne. Alors que les villes ont tendance à dominer les archives historiques en raison de leur concentration de riches et de puissants, le monde antique était majoritairement agraire.

Influencé par l'archéologie de la peste noire à Londres, des générations d'archéologues ont supposé que les événements de mortalité massive allaient de pair avec de grands enterrements communautaires. Un examen attentif des sources textuelles révèle, cependant, que même à Londres, les fosses à peste n'étaient pas utilisées tant que les lieux de sépulture habituels de la ville n'étaient pas épuisés. Il s'ensuit donc que les petites agglomérations à la campagne n'ont peut-être jamais été confrontées aux mêmes crises funéraires que les grandes villes : la combinaison de plus d'espaces ouverts et de moins de personnes aurait signifié que la majorité de la population n'aurait peut-être jamais eu à changer ses pratiques funéraires. .

Un cas décrit par McCormick illustre et soutient magnifiquement cette hypothèse. En analysant l'ADN prélevé sur des squelettes trouvés dans un cimetière du VIe siècle apparemment banal dans la ville allemande d'Aschheim, juste à l'extérieur de Munich, les scientifiques ont été choqués de découvrir que les os de huit individus contenaient des traces de Y. pestis ADN. Le matériel génétique se dégrade avec le temps, donc trouver six instances distinctes et identifiables en toute sécurité est, en fait, une affaire énorme : il est probable que beaucoup plus d'individus enterrés dans le cimetière ont également été victimes de la peste de Justinian.

Parce que le cimetière d'Aschheim a servi de lieu de sépulture principal pour les habitants de la petite ville avant, pendant et après la peste justinienne, les ossements qui s'y trouvent sont susceptibles de refléter la population réelle de la colonie avec un haut degré de précision. En conséquence, les archéologues peuvent utiliser les preuves squelettiques pour avoir une idée de l'effet de la peste sur cette population discrète. Le modèle qui en résulte est choquant : d'après les données du cimetière, « ce petit établissement rural aura perdu au moins 35 à 53 % de sa population en l'espace de quelques mois » en 555 de notre ère, une perte dont il ne se remettra jamais complètement. .

L'affaire Aschheim prouve que les archéologues devraient rechercher des victimes de la peste justinienne dans n'importe quelle colonie du VIe siècle liée au monde romain tardif, quelle que soit sa taille ou sa distance de Constantinople. Le travail impliqué sera énorme, mais les données recueillies à partir de ce pool nouvellement explosé de sépultures potentielles de peste commenceront à combler les lacunes dans notre compréhension de la façon dont dévastatrice le Justinianic Y. pestis l'épidémie l'était vraiment.

En revanche, le microbe responsable de l'épidémie choisie par Harper, la peste de Cyprien au IIIe siècle, reste obstinément non identifiable malgré les suppositions de divers historiens allant de la variole à la rougeole. Les tissus prélevés sur des squelettes enterrés à l'époque de l'épidémie dans des fosses communes récemment découvertes en Égypte et à Rome seront sûrement analysés en profondeur. Les méthodes micro-bioarchéologiques faisant partie intégrante des recherches de McCormick, semblent cependant peu susceptibles de porter leurs fruits pour la peste de Cyprien : s'appuyant sur des descriptions anciennes de la maladie, Harper soutient que l'épidémie était probablement une épidémie de fièvre hémorragique virale similaire à la fièvre jaune ou Ebola.

Certes, la liste effrayante de symptômes fournie par Cyprien (l'évêque carthaginois et témoin oculaire dont la peste porte le nom) semblera familière à quiconque a suivi la récente épidémie ouest-africaine du virus Ebola.

« Au fur et à mesure que la force du corps se dissout, les entrailles se dissipent dans un flux, un feu qui prend naissance dans les profondeurs les plus intimes se consume en plaies dans la gorge. les intestins sont secoués par des vomissements continus. les yeux sont enflammés par la force du sang. comme la faiblesse prévaut à travers les défaillances et les pertes des corps, la démarche est paralysée ou l'ouïe est bloquée ou la vision est aveuglée. "

Contrairement aux bactéries, la majorité des virus, y compris les Arenavirus, les Flaviviridae et les Filovirus responsables des fièvres hémorragiques virales, transmettent leur information génétique via l'ARN seul. Les simples brins d'ARN sont beaucoup plus fragiles que la double hélice d'ADN et sont donc mal équipés pour survivre aux ravages du temps.

Confronté à l'improbabilité des preuves génétiques, Harper s'appuie sur des méthodes moins high-tech pour déterminer la gravité réelle de la peste de Cyprien. Au lieu d'ossements, ses preuves sont un ensemble de 23 sources textuelles - certaines contemporaines de la peste et d'autres écrites beaucoup plus tard - qui encadrent largement l'épidémie en termes de polémique religieuse. Les pestes dans l'antiquité méditerranéenne, comme dans de nombreuses autres périodes de l'histoire, étaient souvent considérées comme des catastrophes surnaturelles aussi bien que physiques. Parce que le 3ème siècle était une période cruciale de croissance et de définition pour l'église chrétienne primitive, la peste de Cyprien a pris une signification spirituelle profonde pour les païens et les chrétiens.

Pour Mgr Cyprien, la peste qui a porté son nom était une preuve irréfutable de la supériorité du christianisme sur la religion romaine traditionnelle. Considérant la peste comme une opportunité de mettre en pratique leurs croyances les plus profondes, les premiers chrétiens se sont mis béatement à prendre soin des malades et à donner des enterrements appropriés aux morts.

De l'autre côté de la division religieuse, l'establishment païen était submergé par la peur. Traditionnellement, les prêtres romains interprétaient les épidémies comme un signe de mécontentement des dieux. Des preuves sous la forme d'une nouvelle iconographie sur les pièces de monnaie et des références à des sacrifices extraordinaires organisés par l'État suggèrent que la peste de Cyprien n'était pas différente. Comme le note Harper, les sources conviennent que « l'épidémie a miné le tissu social de la société païenne » tandis que « la réponse ordonnée de la communauté chrétienne, en particulier dans l'enterrement des morts, a présenté un contraste frappant ».

Le langage clairement biaisé des sources chrétiennes et païennes a amené de nombreux érudits à les considérer comme de la propagande religieuse - malgré le fait que, si vous supprimez la pontification, les récits chrétiens et païens s'accordent sur tous les points principaux, le plus important étant la contagiosité, la douleur , et mortelle la maladie était. La tendance de certains témoins à se glisser dans des phrases courantes tirées des descriptions littéraires classiques des pestes dans Thucydide et Vergile a également contribué à discréditer les preuves textuelles - injustement, comme le soutient Harper, parce que citer les principales pierres de touche culturelles était un moyen extrêmement courant de traiter et même soulignant la gravité des traumatismes partagés dans l'Antiquité. La maladie, conclut-il, était l'un des clous du cercueil de l'Empire romain et une étape importante dans la croissance du christianisme primitif.

Aussi distinctes que soient leurs méthodes, les articles de Harper et de McCormick ouvrent tous deux de nouvelles perspectives époustouflantes, quoique macabres, sur le paysage biologique de l'Antiquité tardive. La réévaluation par McCormick des sépultures de peste montre clairement que la peste justinienne s'est propagée bien au-delà des grandes villes, atteignant bien l'arrière-pays européen - et que les historiens et les archéologues ont probablement gravement sous-estimé l'ampleur et la portée des épidémies anciennes.

D'un autre côté, la réanalyse minutieuse des chapes religieuses par Harper montre clairement la nécessité de revisiter les anciennes preuves textuelles pour reconstruire des fléaux pour lesquels les preuves physiques resteront probablement insaisissables. De plus, la nature spirituelle des textes de Harper révèle à quel point le régime de la maladie de l'Antiquité tardive était vraiment terrifiant. Pour les premiers chrétiens, la dévastation était en quelque sorte une opportunité, mais pour les adeptes de la religion traditionnelle de Rome, les vagues de maladie qui se sont abattues sans relâche sur le monde méditerranéen n'étaient rien de moins que la fin du monde.


Pandémies : de temps en temps

À mesure que les populations humaines se développent et que leur exploitation du globe augmente, leur vulnérabilité à certaines maladies augmente également.

Les racines grecques de endémique, épidémie et pandémie leur donner une patine de précision scientifique, ce qui est trompeur. Les utilisations et les connotations des termes ont radicalement changé au fil du temps et, même aujourd'hui, ils manquent de définition précise. En grec ancien, pandémie signifiait « se rapportant à tout le monde », au sens vulgaire. La musique pandémique, par exemple, était de la musique populaire, plus Beyoncé que Brahms. Ce n'était pas un terme médical et n'est jamais devenu le mot vernaculaire pour une peste, qui était loimos du Iliade au. Lorsque le terme pandémie (ou « pandémie ») a été relancé au début de la science moderne, il a souvent été utilisé comme synonyme de épidémie, mais avec un sens plus proche du sens actuel du mot endémique, comme une maladie établie de façon permanente dans une population, plutôt qu'une qui tombe soudainement sur une population.

Au XIXe siècle, pandémie et épidémie restés synonymes. Dans l'édition de 1828 de son dictionnaire, Noah Webster définit pandémie comme « Incident d'une épidémie de tout un peuple en tant que maladie pandémique ». fichu pauvre esprit en effet qui ne peut pas penser à au moins deux façons d'épeler un mot.')

Paradigme émergent

À la fin du XIXe siècle, la définition de pandémie, avec ses connotations désormais familières de « soudain » et « géographiquement répandu », est devenu le point de mire. On pense surtout que deux maladies ont accentué la distinction : le choléra et la grippe. Aiguës et très contagieuses, elles ont balayé le globe par vagues répétées, portées par des réseaux de transport en expansion. Le paradigme émergent de la théorie des germes a permis de concevoir plus facilement les maladies comme des phénomènes causés par des agents mobiles spécifiques. L'impérialisme européen a donné naissance aux domaines de la « géographie médicale » et de la « médecine tropicale », permettant d'imaginer les maladies en termes planétaires. Les années 1870 et 1880 ont vu le mot pandémie utilisé plus largement et ensuite, comme l'ont soutenu David Morens, Gregory Folker et Anthony Fauci en 2009, la propagation violente de la pandémie de grippe de 1889-92 a généralisé le terme. Au moment de la grippe de 1918, c'était un mot « familier ».

La pandémie plutôt oubliée de 1889-92 « a été une surprise totale, il n'y avait pas eu d'épidémie majeure depuis 1847-8 ». Il a fait le tour du monde à une vitesse étonnante à une époque de rail et de bateau à vapeur. Considéré comme originaire d'Asie centrale ou de Russie, il a atteint l'Europe occidentale et les États-Unis fin décembre. Les patients souffraient de fièvre, de frissons, de sueurs, de malaises et de symptômes respiratoires intenses, évoluant dans certains cas vers une pneumonie. La morbidité était élevée : selon les estimations, la moitié de la France et près de la moitié de l'Allemagne ont contracté la maladie. La mortalité est tombée de manière disproportionnée sur les personnes âgées. La première vague est venue et est partie rapidement, mais de nouvelles vagues de la maladie sont revenues les deux hivers suivants.

L'agent causal de cette pandémie est classiquement identifié comme la grippe. Cette hypothèse repose sur des descriptions cliniques contemporaines, ainsi que sur le schéma de sa diffusion et de sa récurrence. Les arguments en faveur de la grippe restent solides. Mais il convient d'attirer l'attention sur la suggestion, faite par un groupe de généticiens il y a plus d'une décennie, que la pandémie de 1889-92 représente l'émergence d'un virus respiratoire différent : le coronavirus humain OC43.

C'est l'une des sept espèces de la famille des coronavirus connues pour infecter les humains. C'est un cousin du fléau actuel, le SARS-CoV-2. L'infection par OC43 provoque le rhume et c'est l'un des agents pathogènes respiratoires les plus répandus dans le monde. C'est aussi une créature très moderne.

Les microbiologistes utilisent un outil appelé « horloge moléculaire » pour estimer le moment des événements évolutifs, en utilisant le taux de mutation pour mesurer le temps qu'il a fallu pour qu'une souche ou une espèce diverge d'une autre. Une telle analyse date l'émergence d'OC43 vers 1890, la pandémie de 1889-92 a peut-être été le début de ce nouveau coronavirus.

Implacable et récent

Cet agent pathogène omniprésent est apparu il y a seulement 130 ans, à l'époque où le mot pandémie est entré dans la monnaie populaire. Il souligne que l'histoire de la maladie humaine est l'histoire d'une évolution implacable et récente des agents pathogènes, entraînée par notre propre altération rapide et impitoyable des écologies planétaires.

En tant qu'historien romain, j'ai perdu le compte du nombre de fois où, ces derniers mois, j'ai déçu des journalistes curieux, espérant des parallèles plus juteux avec la chute de Rome. Mais l'histoire des maladies infectieuses n'offre pas de « parallèles » ou « exemples instructifs », mais une perspective fondée sur le réalisme biologique et l'opportunité d'approfondir notre sens de l'interaction omniprésente et continue entre le développement social humain et l'évolution des agents pathogènes.

Prenez, par exemple, la peste d'Antonin, qui a frappé l'Empire romain sous le règne de Marc-Aurèle. Les textes anciens datent son apparition à 166 après JC et prétendent qu'il a été dispersé dans tout l'Empire par des armées revenant de campagne en Parthie. Il est à noter que même si les Grecs et les Romains n'avaient pas d'équivalent médical à notre mot pandémie, les sources en décrivent un de manière claire et crédible : une maladie infectieuse soudaine, explosive et géographiquement répandue. Des sources anciennes dépeignent une peste qui a frappé « le monde », le « monde entier », « l’armée entière ». Elle « a tout pollué de contagion et de mort, des frontières de la Perse jusqu'au Rhin et à la Gaule ». Selon les termes d'une inscription contemporaine, citant l'oracle d'Apollon : " Nombreuses sont les villes qui s'affligent du mécontentement courroucé des dieux. " Pour le docteur Galien, témoin oculaire, c'était tout simplement la " plus grande " et la " plus longue - pestilence durable. Remarquablement aussi, il y a des inscriptions d'au-delà de l'Empire, en Arabie, dans les années qui ont précédé la peste d'Antonin, témoignant d'une mortalité effrayante qui a balayé «tout le pays».

Il peut être tentant de minimiser les sources littéraires comme hyperboliques ou rhétoriques, mais elles témoignent, de manière indépendante et cohérente, de tous les genres et points de vue imaginables, à travers divers médias et langues, que cette peste a été un événement majeur.

En d'autres termes, une pandémie était quelque chose d'inconnu. Les sociétés composant l'Empire romain portaient en tout temps un lourd fardeau de maladies infectieuses. Des maladies endémiques comme le paludisme, la tuberculose, la typhoïde et une série d'infections gastro-entériques hantaient la population romaine et ont été aggravées par l'urbanisation et la connectivité que l'Empire a favorisées. L'espérance de vie à la naissance était peut-être de la vingtaine à la mi-vingtaine. Comme dans toute société où règnent les maladies infectieuses, le taux de mortalité fluctuait d'une saison à l'autre, d'une année à l'autre.Si l'Italie ancienne ressemblait à l'Italie médiévale, alors des maladies telles que le paludisme étaient à la fois endémiques et épidémiques : une présence constante de fond, mais capable de s'embraser à intervalles réguliers, lorsque le temps favorisait l'abondance des moustiques ou que l'échec des récoltes rendait les corps affamés susceptibles d'être infectés.

Dans une société qui vivait sur des marges minces et avec pratiquement aucune intervention biomédicale efficace, les gens étaient habitués à s'attendre à de fortes variations interannuelles de la mortalité. Certaines années étaient maladives, d'autres saines. Mais les événements de mortalité explosifs et géographiquement coordonnés sont restés rares. Les chroniques et les histoires anciennes ne sont pas pleines de rapports sauvages sur la mort mondiale. Un effort global pour récupérer tous les témoignages écrits de maladies épidémiques dans le monde romain, de la fin de la République au haut Empire, ne trouve que des indications de régional événements de mortalité. Il y a eu une peste dans "presque toute l'Italie" l'année suivant l'assassinat de Jules César, par exemple. Mais un épisode aussi chargé idéologiquement et rhétoriquement riche que le meurtre de César n'a été témoin que d'une épidémie régionale. Nous ne trouvons pas de récits fleuris d'épidémies généralisées ni de descriptions sinistres de symptômes hideux. De même pour toutes les autres épidémies des deux siècles suivants, jusqu'à la peste Antonine.

Quel agent pathogène a causé un événement pathologique aussi stupéfiant reste un point d'incertitude frustrante. La question restera ambiguë à moins et jusqu'à ce qu'il y ait des preuves paléo-moléculaires, comme nous l'avons maintenant pour la peste de Justinian. Compte tenu de la vitesse, de la force et de l'étendue géographique de la peste antonine, l'agent était probablement un nouvel agent pathogène, introduit de l'extérieur du pool de maladies endémiques dans l'ancienne Méditerranée. La Peste Antonine était donc un événement à la conjonction de l'évolution biologique et des structures humaines, telles que les réseaux commerciaux qui reliaient les producteurs et les consommateurs romains au monde de l'au-delà. C'était une pandémie avant la lettre, l'un des premiers que nous pouvons suivre en détail.

Séquençage du génome

Même si nous ne savons pas quel germe a causé la peste antonine, nous en apprenons davantage sur l'histoire évolutive des agents pathogènes humains grâce au séquençage du génome. Dans son Pestes et Peuples (1976), William McNeill a établi un récit dans lequel la révolution néolithique était le pivot de l'histoire de la maladie. Les modes de vie sédentaires et les animaux domestiques ont permis à de nouvelles maladies de s'établir dans les populations humaines à travers le Vieux Monde. Ces pools de maladies discrets sont ensuite entrés en contact lors de l'essor des civilisations classiques, avec des conséquences explosives, comme la Peste Antonine. Cette histoire n'est pas tant fausse qu'incomplète. Avec de vastes trésors de données génétiques à portée de main, nous pouvons voir beaucoup plus clairement que les animaux sauvages (en particulier les chauves-souris et les rongeurs, mais aussi les primates et les oiseaux) ont été un réservoir prédominant de nouvelles maladies infectieuses et que les retombées des nouveautés évolutives ont a été un modèle récurrent et une source d'instabilité dans l'histoire de la santé humaine.

L'expérience romaine n'offre donc pas des leçons mais une perspective. La croissance du nombre d'humains (300 millions à l'époque de la peste antonine, s'élevant aujourd'hui vers huit milliards) s'inscrit dans une accélération à long terme de l'expansion humaine et de l'exploitation de la planète. Au fur et à mesure que nous nous multiplions, nous élargissons notre exposition à de nouveaux agents pathogènes potentiels et augmentons les bénéfices de nous infecter. Notre pandémie actuelle fait partie de ce schéma plus profond. L'histoire des maladies infectieuses nous aide à comprendre pourquoi cela n'aurait pas dû être une surprise. Comme une tornade dans les plaines de l'Oklahoma au printemps, une pandémie comme celle-ci était inévitable, bien que difficile à prévoir avec précision. Ce ne sera pas le dernier.

Kyle Harper est professeur de lettres classiques et de lettres à l'Université d'Oklahoma et auteur de Le destin de Rome : climat, maladie et fin d'empire (Princeton, 2018).

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