L'histoire

Bataille de Bunker Hill

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Après la bataille de Lexington et de Concord, les soldats britanniques sont retournés dans la relative sécurité de Boston. Le commandant, le général Thomas Gage, s'inquiétait de la position vulnérable de la ville, allongée comme elle le faisait dans l'ombre des collines environnantes. La sagesse de sécuriser ces hauteurs a été considérée, mais pas mise en œuvre. La nouvelle des rencontres sanglantes dans le Massachusetts a été accueillie avec étonnement en Angleterre. De plus, North espérait qu'une réponse britannique plus agressive résulterait d'un nouveau leadership militaire et envoya trois généraux, William Howe, Henry Clinton et John Burgoyne. Ces forces sont arrivées à Boston en mai 1775.

Le 16 juin, des soldats coloniaux commandés par le colonel William Prescott ont été envoyés dans la péninsule de Charlestown pour occuper Bunker Hill, mais pour des raisons qui ne sont pas tout à fait claires, ils ont pris possession de Breed's Hill voisine. Les Américains ont travaillé toute la nuit à la construction de vastes travaux de terrassement pour leur protection au sommet de la colline. Le 17 au matin, le commandement britannique à Boston fut choqué de voir une armée coloniale mettre la dernière main à sa fortification. Les Américains ont continué leurs travaux jusqu'à midi malgré le bombardement par les navires britanniques ci-dessous. De toute évidence, la meilleure stratégie pour les Britanniques à ce stade aurait été de sceller la péninsule de Charlestown en prenant le contrôle du Neck. Ce mouvement, accompagné d'un blocus naval, aurait affamé la force américaine en peu de temps. Les commandants britanniques, cependant, ressentaient un fort besoin d'action agressive. Vers 15h. Le général William Howe a dirigé une force de 3 000 soldats à terre près de Moulton's Hill, au sud de Breed's Hill. Après une courte marche jusqu'au pied de la position américaine, les tuniques rouges lancent deux assauts en montée contre les colons retranchés. Le colonel Prescott aurait averti ses hommes de ne pas tirer avant d'avoir vu le blanc des yeux de leurs adversaires. Les deux assauts ont été repoussés et ont entraîné de très lourdes pertes pour les Britanniques. L'action cessa pendant une heure pendant que Howe conseillait ses subordonnés et attendait l'arrivée de 400 soldats supplémentaires. Une troisième charge trouva les Américains à court de poudre et incapables de résister aux baïonnettes fixes des Britanniques. Prescott a saisi le désespoir de la situation et a donné l'ordre de battre en retraite. Les soldats américains ont fui le versant nord de Breed's Hill et ont cherché à s'échapper par le cou. Beaucoup ont été abattus dans le dos lors de cette retraite, dont le Dr Joseph Warren, qui a été parmi les derniers à quitter son poste et a été tué sur le coup d'une balle de mousquet à l'arrière de la tête.Les combats sur la péninsule de Charlestown ont fait 1 054 victimes britanniques, leur plus lourd tribut de la guerre ; les Américains ont subi 441 pertes, la plupart pendant la retraite. Malgré ces pertes, il y avait peu de conséquences militaires à la bataille. Rien n'avait vraiment changé. L'armée américaine encerclait toujours la position britannique à Boston, la seule différence étant que les colons étaient un peu plus loin. George Washington avait été nommé commandant en chef de l'armée continentale le 15 juin et était en route vers le Massachusetts lorsque les combats eu lieu. Il prend le commandement le 3 juillet puis consacre des mois à l'organisation et à l'entraînement des soldats. Début mars de l'année suivante, Washington occupe la zone connue sous le nom de Dorchester Heights au sud de Boston. Les canons pris à Fort Ticonderoga étaient installés ici et commandaient une grande partie du front de mer de Boston. Howe se rendit compte que sa position dans la ville était à nouveau intenable ; il occupait une ville impossible à défendre et située au cœur du territoire ennemi. Le 17 mars 1776, l'armée britannique et 1 000 loyalistes évacuent Boston par mer et se dirigent vers un environnement plus accueillant à Halifax, en Nouvelle-Écosse.


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